Waldner toont nog zeldzaam niveau op WK

Alleen bij de mannen hebben de Europese tafeltennissers op de wereldkampioenschappen in Eindhoven de strijd met de welhaast onoverwinnelijke Aziaten nog niet opgegeven. Het mag een verrassing worden genoemd dat de Europese oppositie uitgerekend wordt aangevoerd door een speler, die vorig jaar al was afgeschreven. De inmiddels 33-jarige Jan-Ove Waldner verdedigt in het Brabantse sportcentrum zijn wereldtitel van twee jaar geleden in Manchester en de Zweedse balkunstenaar doet dat vooralsnog met verve.

Gisteravond schakelde Waldner in een briljante partij de Chinees Kong Linghui uit voor een plaats in de halve finales. Zelden werd in Nederland tafeltennis van zo'n hoog niveau vertoond. In vijf meeslepende games (22-20, 13-21, 21-18, 19-21 en 21-15) demonstreerde Waldner zijn zeldzame repertoire tegen Linghui, die in China sinds zijn wereldtitel in 1995 King Kong wordt genoemd. Tot een dergelijke krachttoer werd Waldner niet meer in staat geacht.

Vorig jaar beleefde Waldner op de EK in het hetzelfde sportcentrum in Eindhoven een afgang door al in de eerste ronde te verliezen van het Duitse talent Timo Boll. ,,Dat was het slechtste jaar uit mijn carrière'', erkende Waldner. ,,Ik wilde het publiek in Nederland per se laten zien dat ik het tafeltennissen nog niet verleerd ben.'' Dat lukt hem vooralsnog uitstekend, zij het dat de Zweed met zijn fabelachtige backhand in elke ronde vijf games nodig had. Na zijn fraaie optreden tegen Kong Linghui zag Waldner er dan ook getekend uit. ,,Dit was één van de belangrijkste overwinningen uit mijn loopbaan'', meende Waldner. ,,Er stond in dit duel tussen veel prestige op het spel.''

Vandaag wacht Waldner in de halve eindstrijd een wellicht nog zwaardere beproeving tegen de Chinees Ma Lin, die in de vierde ronde achteloos afrekende met Europees kampioen Vladimir Samsonov. In de kwartfinales boekte Ma Lin een soepele 3-0 (21-13, 21-18 en 21-8) zege op de Koreaan Kim-Taek-soo. Maar de revelatie van het WK-toernooi komt zowaar ook uit Europa. De Oostenrijker Werner Schlager versloeg de Kroaat Zoran Primorac, de nummer 4 van de wereld, en hij mag het nu opnemen tegen de als tweede geplaatste Liu Guolang. De Chinees had in de kwartfinales geen kind (3-0) aan een andere Zweedse oud-wereldkampioen, Jurgen Persson.

Bij de vrouwen heeft Europa niets meer in te brengen. De Koreaanse Ryu wordt in de halve finales omringd door drie Chinese speelsters. De wereldtitel in het mixed-dubbelspel ging ook al naar China.