VN-waarnemers in Afrika gegijzeld

Rebellen in Sierra Leone houden sinds gisteren een groep van naar schatting 30 internationale waarnemers, soldaten en burgers in gijzeling. Enkele gijzelaars, onder wie een woordvoerster van de Verenigde Naties en een journalist van het persbureau Reuters, zijn vrijgelaten om de eisen van de rebellen over te brengen aan de autoriteiten.

Het groepje dat gisteren werd vastgenomen bestaat uit militaire waarnemers van de VN, Nigeriaanse soldaten van de West-Afrikaanse vredesmacht, hulpverleners en enkele journalisten. Onder de gijzelaars bevinden zich vijf Britten. De regering in Londen heeft een onderhandelingsdelegatie naar het gebied gestuurd om de groep vrij te krijgen.

De groep die nu in gijzeling wordt gehouden vertrok woensdag naar de Okraheuvels ten oosten van de hoofdstad Freetown, om de vrijlating te bepleiten van 200 kinderen die tijdens de burgeroorlog zijn ontvoerd. In plaats van vrijlating van de kinderen volgde gijzeling van de buitenlanders. Het incident heeft plaats in het moeilijk toegankelijke dorpje Magbili.

Sierra leone, een land met 4 miljoen inwoners aan de westkust van Afrika, wordt sinds 1991 geteisterd door een bloedige burgeroorlog die vooral berucht is door de gewoonte van strijders om de armen van burgers af te hakken. Begin juli heeft een van de twee rebellengroepen, het Revolutionair Verenigd Front (RUF) van Foday Sankoh, een vredesakkoord gesloten met president Ahmad Tejan Kabbah. In het akkoord is een verregaande amnestieregeling opgenomen voor de rebellen. Een aantal leiders is opgenomen in de regering.

De tweede rebellengroep, het AFRC van Johnny Paul Koroma, is gisteren de gijzelingsactie begonnen. ,,We willen dat de regering en in het bijzonder de internationale gemeenschap begrijpen dat wij als soldaten zijn genegeerd bij het vredesakkoord van Lomé'', luidde de boodschap die de vrijgelaten gijzelaars meekregen van de rebellen van het AFRC. ,,Sinds het staakt-het-vuren hebben we geen voedsel en medicijnen ontvangen. Zo kunnen we niet doorgaan.''

Behalve voedsel en medicijnen eisen de rebellen dat hun leider Koroma in Freetown een radiotoespraak mag houden. Koroma zou tegen zijn wil worden vastgehouden in Freetown. Ook willen zij een rol in het vredesproces.

RUF-leider Sankoh heeft de rebellen dringend verzocht de gijzelaars vrij te laten. (Reuters, AFP, AP)

REPORTAGE: pagina 5