Tennisbeloften direct onderuit

De internationale Nederlandse tennis- kampioenschappen in Amsterdam zijn in het enkelspel al na één ronde beroofd van alle Nederlandse spelers. Paul Haarhuis boog gisteren als laatste het hoofd.

Het Nederlandse tennis leek zo'n drie jaar geleden een gouden toekomst tegemoet te gaan met tienertalenten als John van Lottum, Sjeng Schalken, Peter Wessels en Dennis van Scheppingen. De tennisbeloften zijn inmiddels alle vier de twintig gepasseerd maar een echte doorbraak in het professionele tenniscircuit laat nog altijd op zich wachten.

John van Lottum, die vanwege zijn onmogelijke gedrag ooit werd verbannen uit de Jong Oranje-selectie, bezet momenteel een verdienstelijke 94ste plaats op de wereldranglijst, maar echt aansprekende resulaten heeft hij tot nog toe niet behaald. Van Lottum wisselt prachtige slagen nog te dikwijls af met afzwaaiers, maakt te veel onnodige fouten en heeft nog altijd de neiging zijn hoofd te verliezen als het even wat minder gaat.

In zijn partij tegen de Rus Marat Safin in de eerste ronde van de internationale kampioenschappen van Nederland liet Van Lottum, de tennispet zoals altijd achterstevoren op het hoofd, gisteren zien dat hij zijn beruchte driftbuien beter onder controle heeft (hij kreeg slechts één waarschuwing na een hartgrondige vloek). De 23-jarige Nederlander ging vol overtuiging met de eerste set aan de haal, maar moest de overwinning uiteindelijk toch laten aan het plotseling ontketende Russische tienertalent: 2-6, 6-3 en 7-5.

De 19-jarige Safin is na zijn heroïsche zege in de Davis Cup vorige maand – hij bezorgde Rusland dankzij twee winstpartijen de zege tegen Slowakije – in eigen land een nationale held. En het lijkt ook niet lang meer te duren voor Safin ook buiten de Russische grens zijn naam zal doen gelden. De Rus drong vorig jaar al onverwacht door tot de vierde ronde op het gravel van het Parijse Roland Garros. In Amsterdam ligt het veld na de vroege uitschakeling maandag van de als eerste geplaatste Dominik Hrbaty volledig open en dus heeft de Rus op zijn geliefde ondergrond alle kans een goed resultaat neer te zetten.

Safin kreeg het tennis met de paplepel ingegoten. Als klein kind werd hij door zijn moeder Rausa, zelf ook geen onverdienstelijk tennisspeelster, meegenomen naar de plaatselijke tennisclub Spartak, waar zijn vader Mikhail manager was. Op die club leerde Safin ook de fijne kneepjes van het tennisspel, samen met zijn nu mateloos populaire landgenote en trainingsmaatje Anna Kournikova. De ouders van Safin realiseerden zich echter al snel dat de tennisfaciliteiten in Rusland tekortschoten voor hun talentvolle zoon. Dus verhuisde de jonge Safin naar het Spaanse Valencia, waar zijn liefde voor het gravel opbloeide.

Safin is inmiddels opgeklommen naar een 38ste plaats op de wereldranglijst en zal volgens tennislegende John McEnroe binnen afzienbare tijd de mondiale toptien binnenstormen. Een toekomstbeeld waar John van Lottum en zijn Nederlandse leeftijdgenoten voorlopig alleen maar van kunnen dromen. Want evenals Van Lottum, Raemon Sluiter en Peter Wessels kon ook Sjeng Schalken al na één dag in Amsterdam zijn tas pakken. De 22-jarige Limburger verloor met 2-6, 6-0 en 4-6 van de Marokkaan Hicham Arazi, de nummer 40 van de wereldranglijst.

Na de verloren eerste set liet Schalken in de tweede set de verraste Arazi even alle hoeken van de baan zien. In de derde en beslissende set gaf Schalken echter een 4-0 voorsprong uit handen. Na afloop toonde de Limburger zich toch niet helemaal ontevreden over zijn optreden in de hoofdstad. ,,Ik had hier nog nooit echt lekker gespeeld, maar vandaag wel'', stelde Schalken monter. ,,Ik speelde briljant tennis, maar ik kon het helaas niet volhouden. Arazi sloeg alles terug, het leek wel of ik tegen een muur stond te tennissen.'' Schalken komt in Amsterdam nog wel uit in het dubbelspel als gelegenheidspartner van Paul Haarhuis.

    • Annemarie van der Tuijn