Knokken om kletsers

Stel dat je een telefoon hebt van het merk TeleBel en je kunt alleen bellen met andere TeleBel-abonnees. Voor je moeder, die bij ComBel zit, moet je eerst een ComBel-telefoon kopen. Op de markt voor instant messengers (een soort digitale buzzers) is dat de situatie.

Wie ICQ (I seek you) gebruikt, kan alleen met andere ICQ'ers communiceren, Instant Messenger van America Online werkt alleen binnen het netwerk van 's werelds grootste provider.

Instant messengers, waarmee je direct contact kunt leggen met andere internetgebruikers en tekst- en gesproken boodschappen kunt uitwisselen, zijn razend populair. Ongeveer de helft van de 170 miljoen internetgebruikers gebruikt de gratis chatprogrammaatjes. ICQ (ook eigendom van America Online) heeft 53 miljoen gebruikers, AOL Instant Messenger 40 miljoen. Op het chatnetwerk van America Online worden 430 miljoen boodschappen per dag verstuurd.

Om een deel van de message-markt in handen te krijgen, heeft Microsoft onlangs een eigen messenger uitgebracht, de MSN Messenger, net als de andere programma's gratis en voorzien van mogelijkheden om tijdens het chatten e-mail op te halen. Het grote verschil met de andere chatsoftware is interoperabiliteit: je kunt ook chatters op het netwerk van America Online bereiken.

America Online reageerde woedend en sloot de communicatiekanalen tussen de programma's af. Volgens een woordvoerder vormt de Microsoft Messenger een groot veiligheidsrisico omdat AOL-gebruikers die op het contactenlijstje van een Microsoft-gebruiker willen hun naam en wachtwoord moeten invullen. Microsoft zou misbruik kunnen maken van deze gegevens, aldus AOL. Ook maakt AOL bezwaar tegen het eenrichtingsverkeer van het Microsoft-programma. Als AOL-gebruikers met Microsoft-gebruikers willen chatten, moeten ze overschakelen naar het Microsoft-programma.

Microsoft bracht direct na de blokkade een patch (reparatieprogramma) uit voor de messenger waarmee contact toch weer mogelijk werd. Daarop blokkeerde AOL zijn netwerk opnieuw en bracht Microsoft nog een patch uit. AOL-topman Barry Schuler beschuldigt Microsoft van hacken en leugens en bedrog. Microsoft verwijt AOL niet mee te willen werken aan een open standaard voor messengers om geen klanten te verliezen. Een verwijt dat uit de mond van Microsoft wat schril klinkt, want tijdens het anti-mededingingsproces tegen de softwaregigant uit Redmond bleek dat het bedrijf regelmatig zelf zo handelde.