Irvine profiteert van blessure Schumacher

De Ierse Formule I-coureur Eddie Irvine is na zijn overwinning gisteren in Hockenheim de grote favoriet voor de wereldtitel.Irvine, bezig aan zijn vierde seizoen bij Ferrari, dankt de derde Grand Prix-zege in zijn carrière aan zijn tijdelijke teamgenoot Mika Salo, aan een reeks blunders en ongelukken bij het team van aartsrivaal McLaren-Mercedes en aan de betrouwbaarheid van de Ferrari's. De Fin Salo eindigde als tweede en stond voor het eerst als Formule I-coureur op het podium, de Duitser Heinz-Harald Frentzen (Jordan) werd voor eigen publiek derde.

Vorige week bij de GP van Oostenrijk profiteerde Irvine al van de afwezigheid van de nummer één bij Ferrari, Michael Schumacher, door die race op zijn naam te schrijven. De Duitser brak drie weken geleden op het circuit van Silverstone bij een crash zijn rechterbeen en zal op z'n vroegst op 12 september in Monza zijn rentree maken. Overigens is het vooral een wond aan zijn hiel die een spoedige terugkeer in de weg staat; deze blessure hindert Schumacher bij het bedienen van het gaspedaal.

Eindelijk mag Irvine voor zijn eigen kansen rijden, al reed hij gisteren geen foutloze race. Bij de start viel hij terug van de vijfde naar de zesde plaats. ,,Ok, ik startte slecht'', zei hij na afloop. ,,Maar na die slechte start dacht ik, laat de race maar naar mij toekomen. En dat gebeurde.''

Irvine riep Mika Juhani Salo uit tot `de man van de race', omdat de Fin voor hem gisteren van onschatbare waarde was. ,,Mika was de ster vandaag.'' Irvine schonk hem ook zijn trofee. De 32-jarige Salo is bezig aan zijn zesde en meest opmerkelijke Formule I-seizoen in z'n carrière. Arrows bedankte hem voor zijn diensten, waardoor de Fin aan het begin van het seizoen werkloos thuiszat. Al snel mocht hij opdraven bij het team van British American Racing, als vervanger van de geblesseerde Ricardo Zonta.

Na drie races bij BAR leek Salo's seizoen voorbij, tot zijn manager hem belde, een dag nadat Schumacher in Engeland was gecrasht. Of hij een uur later in het vliegtuig van Helsinki naar Bologna wilde stappen, voor een tijdelijke baan bij Ferrari. Salo dacht eerst aan een grap.

Voor de tv in zijn villa aan het Meer van Genève zag Schumacher hoe zijn vervanger vanaf de vierde plaats uitstekend van start ging. Salo passeerde David Coulthard (McLaren-Mercedes) en Heinz-Harald Frentzen (Jordan) en zat meteen in de slipstream van zijn landgenoot Mika Hakkinen, die met zijn McLaren-Mercedes als eerste de bocht in ging.

Lang bleef Hakkinen niet op kop liggen. In de 25ste ronde werd de regerend wereldkampioen Mika Hakkinen op spectaculaire wijze uitgeschakeld. Bij een snelheid van ongeveer 340 kilometer per uur liet het loopvlak van zijn linkerachterband los, de auto verloor grip, ging spinnen, verloor een deel van de achtervleugel en kwam via de grindbak hard in een muur van autobanden terecht. Ondanks de frontale klap stapte Hakkinen ongedeerd uit. ,,Ik heb er wel een grijze haar bij'', zei de Fin niet zonder gevoel voor humor.

Op het moment van het ongeluk had Hakkinen zijn koppositie al verspeeld aan Salo. Hij moest ook Irvine voorbij laten gaan omdat zijn monteurs bij een pitstop kostbare tijd verspeelden. Salo kreeg de stalorder Irvine te laten passeren, zodat de Noord-Ier maximaal kon scoren en het heilige doel van Ferrari – de eerste wereldtitel in twintig jaar – dichterbij kon brengen.

Waar Irvine en Salo respectievelijk 9,4 en tien seconden nodig hadden voor een bandenwissel en benzine, stond Hakkinen halverwege de race ruim 24 seconden stil. Zijn achtervolging op Salo en Irvine was van korte duur. Een ronde na zijn pitstop knalde hij met zijn bolide in de banden.

McLaren-Mercedes had met David Coulthard nog één ijzer in het vuur. Maar nadat de Schot vorige week in Oostenrijk met een domme manoeuvre zijn ploegmaat Hakkinen van de baan reed, lijkt `DC' de kluts een beetje kwijt. Ook het vlak voor de race bekendgemaakte nieuws dat McLaren-Mercedes volgend seizoen verder gaat met Hakkinen en Coulthard, heeft hem niet gerustgesteld. In Hockenheim maakte Coulthard een slechte start. Dat was het begin van een reeks missers. Terwijl hij in derde positie lag, tikte Coulthard in een chicane de Ferrari van Salo aan. De Fin kon onbeschadigd verder, maar Coulthard verloor een deel van zijn voorvleugel en moest de pits in voor een nieuwe vleugel. Na de tijdrovende pitstop van Hakkinen haalde Coulthard de Fransman Olivier Panis (Prost-Peugeot) niet volgens de regels in, wat hem op een stop & go-penalty kwam te staan; de pits in, tien seconden stilstaan en weer de baan op. In tegenstelling tot Hakkinen reed hij wel de race uit, maar verder dan de vijfde plaats kwam hij niet.

Nota bene op het eigen testcircuit van Mercedes was het team van manager Ron Dennis niet in staat om te profiteren van de afwezigheid van publiekslieveling Michael Schumacher. Vorig jaar was Schumacher erbij en werden Hakkinen en Coulthard onbedreigd één en twee. Over twee weken verdedigt Irvine zijn voorsprong van acht punten in de strijd om de wereldtitel op nummer twee Hakkinen op de bochtige Hungaroring, bij Boedapest.

In theorie is Ferrari in Hongarije in het voordeel, omdat op dat circuit de topsnelheid van de wagens niet zo'n grote rol speelt. ,,Dat circuit ligt ons beter'', zei Irvine na zijn overwinning. ,,Het is net een kartbaan: links, rechts, links, rechts, terwijl het hier in Hockenheim niet meer is dan stoppen, accelereren, stoppen en acceleren.''

PORTRET IRVINE pagina 13