Europese titel voor sterk honkbalteam

De Nederlandse honkbalploeg heeft zaterdag in Bologna de vijftiende Europese titel veroverd dankzij een eenvoudige 3-0 overwinning op aartsrivaal Italië. ,,Met deze ploeg ben ik voor niemand bang'', zei bondscoach Jan Dick Leurs. Het Nederlandse team kon een dag eerder al feest vieren. De ploeg van Leurs was in de halve finale met 7-0 te sterk voor Rusland en verdiende daardoor een startbewijs voor de Olympische Spelen in Sydney.

De Nederlandse honkballers leefden vol zelfvertrouwen toe naar de apotheose tegen gastland Italië. Het team won begin juli het World Port Tournament in Rotterdam en wist zich verrijkt met een schat aan ervaring. Nieuwe regels stelden Nederland in staat de ploeg aan te vullen met profspelers als Evert-Jan 't Hoen, ex-profs (Robert Eenhoorn, Mike Crouwel, Rikkert Faneyte, Elston Hansen) en Antillianen (Orlando Stewart, Richard Orman).

Vooral Orlando Stewart maakte zijn sterstatus in de finale waar. De pitcher van het Rotterdamse Sparta/Feijenoord stond de Italianen in negen innings slechts drie honkslagen toe. ,,Ik voelde me ijzersterk'', vertelde Stewart. ,,Daarom kon ik het ook moeiteloos negen innings volhouden.'' Ook Italië had gebruik gemaakt van de nieuwe regels en zeven Amerikanen met Italiaanse voorouders opgespoord. Maar het hielp de Zuid-Europeanen weinig. Nederland, dat goed overweg kon met de voor het eerst verplichte houten knuppels, bediende zich met succes van een hit-and-runspel.

Het Nederlandse honkbalteam reist in oktober naar Australië voor een trainingskamp en kan dan alvast de olympische locatie verkennen. Profspeler Ralph Milliard, die het Europees kampioenschap wegens een blessure aan zich voorbij moest laten gaan, is er dan vermoedelijk ook bij. De Nederlandse honkbalbond maakt zich ondertussen sterk voor de organisatie van het wereldkampioenschap in 2001. De Europese titel is in dit verband een tussenstap die goed uitkomt.