Houten knuppels maken van honkbal leuker spel

Het Nederlands honkbalteam speelde gisteravond voor de tweede keer binnen drie dagen tegen Cuba. Beide teams traden aan met houten knuppels, een unicum op het World Port Tournament.

Robert Eenhoorn rekt zich op de ochtend voor het tweede treffen met Cuba eens flink uit en doet geen enkele moeite een serie geeuwen te verbergen. De voormalig infielder van New York Yankees laat zich afgemat in een stoel zakken. ,,Het World Port Tournement is een zwaar toernooi, je loopt elke dag op je tenen'', verklaart hij zijn vermoeidheid. Na het vroegtijdig afhaken van het Australische team en van Dallas Sox werkt de Nederlandse honkbalploeg noodgedwongen een dubbel wedstrijdschema af.

De Nederlandse ploeg speelt in Rotterdam met houten knuppels, een gevolg van nieuwe afspraken tussen de International Baseball Association (IBA) en de Amerikaanse honkbalbond. Voortaan mogen spelers uit de profcompetitie in de Verenigde Staten (MLB) meedoen aan belangrijke internationale amateurtoernooien, op voorwaarde dat alle deelnemende ploegen houten knuppels gebruiken. De Amerikaanse spelers, gewend aan de essenhouten slagwapens, slaan zo hard dat het spelen met een lichtgewicht aluminium knuppel te gevaarlijk is voor de veldspelers, luidt de verklaring van de MLB.

Of er op het Europees kampioenschap in Italië, waar Nederland een toegangsbewijs voor de Olympische Spelen moet afdwingen, ook met houten knuppels gespeeld gaat worden, is nog niet duidelijk. ,,De Europese bond moet daar nog een uitspraak over doen, maar het is wel erg waarschijnlijk. Het zal afhangen van de wensen van de Italianen'', zegt Eenhoorn verbeten. ,,De Italiaanse bond is nu eenmaal rijker dan de rest en kan geld uittrekken om de kleine landen tevreden te houden. Ja, dan heb ik het inderdaad over steekpenningen. Bewijzen kan ik het niet, maar ik zie genoeg om mijn conclusies te trekken.''

De omschakeling naar het spelen met een houten knuppel is voor de Nederlanders groot. In de competitie wordt gewoon met aluminium knuppels gespeeld. In Rotterdam zijn de zware knuppels van wit essenhout gemerkt. Het merkje moet bij het slaan naar boven gehouden worden om te voorkomen dat de knuppel breekt. ,,Je moet de bal met een houten knuppel beter raken'', zegt Johnny Balentina, al acht jaar een vaste kracht in het Nederlands team. ,,Na vier wedstrijden merk je dat het beter gaat.'' Eenhoorn: ,,Het is niet alleen wennen aan de manier van slaan, het is ook een omschakeling in je hoofd. Jongens die vroeger vier, vijf homeruns sloegen, krijgen die bal nu niet over de hekken. Het pure spektakel neemt daardoor af, maar voor de echte liefhebber is het spelletje leuker. De bal blijft langer in het spel en het draait meer om strategie.''

Eenhoorn speelt sinds vorig jaar bij het Rotterdamse Neptunus, maar kwam daarvoor negen jaar lang uit in de Amerikaanse profcompetitie. De overgang van de weelde in New York bij de Yankees naar de amateurs in Rotterdam heeft de spelvreugde van Eenhoorn niet aangetast. Wel moest hij wennen aan de kwaliteit van het wedstrijdmateriaal. Eenhoorn: ,,De knuppels die we hier krijgen, vind ik niks. De gewichtsverdeling, hardheid en de slagkracht deugen niet. Ik ben uiteindelijk thuis mijn eigen knuppels gaan halen.''

Vanaf vandaag krijgt de Nederlandse ploeg de beschikking over bijzondere handgemaakte knuppels uit de Verenigde Staten. ,,Ik heb in Amerika altijd met hout gespeeld en eigenlijk hoort dat ook bij honkbal'', zegt Eenhoorn. In Nederland bestaan vooralsnog geen plannen om bij wedstrijden in de hoogste klasse houten knuppels verplicht te stellen. ,,Dat is vooral een financiële kwestie'', legt Eenhoorn uit. ,,Houten knuppels breken nu eenmaal sneller. En je kunt van kleine clubs niet eisen dat zij eventjes zeshonderd houten knuppels aanschaffen. Maar het zou zeker een goede ontwikkeling zijn.''