Gravelbijter schittert ook op gras

In Brazilië schitteren op gras doorgaans alleen voetballers als Ronaldo, Romario en Rivaldo. Bijna verontschuldigend meldde een Braziliaanse tennisser zich gisteren voor het eerst in de geschiedenis bij de laatste acht op Wimbledon. Gustavo Kuerten had niet eens de moeite genomen te trainen op gras, want als erkende gravelspecialist had de kampioen van Roland Garros in 1997 tot dit jaar nooit een partij gewonnen op de hem zo vreemde baansoort. Tot zijn eigen verbazing dwong de 22-jarige Braziliaan gisteren op Wimbledon een ontmoeting af met Andre Agassi in de kwartfinales.

Bij de vrouwen staat wel een Wimbledon-kampioene uit Brazilië gegraveerd in het bord in de hal van de All England Club. Maria Bueno behoort na haar titels in 1959, '60 en '64 ook dit jaar tot de eregasten in de Royal Box. Maar de clowneske Fernando Meligeni meldde zich na zijn halve finale op Roland Garros onmiddellijk af voor Wimbledon omdat hij niet in een weiland kan tennissen. Zijn hoger aangeslagen teamgenoot in het dit jaar zo sterk presterende Braziliaanse Davis-Cupteam wilde na twee nederlagen bij zijn eerste bezoeken aan Wimbledon nog wel een derde poging wagen. Al beschouwde Kuerten zijn deelname in Londen toch vooral als een welkome pauze na een inspannend gravelseizoen.

Thuis in Florianapolis, ongeveer 700 kilometer buiten Rio de Janeiro op het eiland Santa Catarina, werkte Kuerten slechts aan zijn fysieke conditie en trainde hij op kunstgras vooral zijn service. ,,Ik kan dus niet beweren dat ik een optimale voorbereiding heb gekend voor Wimbledon'', vertelde Kuerten. ,,Maar ik wil mijn vorm graag handhaven gedurende het hele jaar en na een slopend gravelseizoen moest ik toch ergens een offer brengen. Gaandeweg het toernooi ben ik me steeds beter thuis gaan voelen op Wimbledon en nu zie ik de partij tegen Agassi zelfs met vertrouwen tegemoet. Ik hoop dat Andre me ook wat plezier gunt door de ballen niet te hard te slaan.''

Uiteraard speelt Kuerten met verve de rol van underdog. De nummer 7 van de wereldranglijst werd door de All England Club op Wimbledon zowaar nog als elfde geplaatst en Kuerten presteert zelfs beter dan op grond van die optimistische inschatting werd verwacht. Nu had de winnaar van de Super 9-toernooien op gravel in Monte Carlo en Rome ook een loting om zijn vingers bij af te likken.

Zelfs de oude McEnroe had zich nog voor het enkelspel willen inschrijven wanneer hij achtereenvolgens tegen de Brit Wilkinson, de Duitser Prinosil en de totaal onbekende Joegoslaaf Zimonjic had mogen spelen. Geen wonder dat Kuerten in die partijen geen set afstond. De immer relaxed ogende Braziliaan zou bovendien wel een bloemetje mogen sturen naar Richard Krajicek, want de Zwitserse qualifier Lorenzo Manta verkeerde na zijn stunt tegen de Nederlander nog in hogere sferen. Zoals Krajicek zaterdag na zijn blamerende nederlaag al had voorspeld – en wat zal hij innerlijk hebben gevloekt – was Manta gisteren geen schim van de speler die de nummer 5 van de wereld zaterdag zelfs in het aantal aces overtrof.

Kuerten moest tussen de buien door zijn voet alleen even op het gaspedaal drukken toen hij vanwege een gebrek aan concentratie de derde set verloor. In vier sets (7-5, 6-4, 5-7 en 6-3) ondervond Manta echter dat Kuerten zijn opslag beduidend beter retourneerde dan Krajicek. Hoeveel Brazilianen zouden na het succes van Kuerten op Wimbledon nu het tennis op televisie prevaleren boven het voetbal? ,,Honderdveertig miljoen tweehonderdduizend'', zei Kuerten gierend van de pret. Ook met een serieuze ondertoon verklaarde de gravelkoning van 1999 dat hij over aandacht voor zijn prestaties in Brazilië niets te klagen had. Kuerten zal het daarom betreuren dat hij de nationale kleuren blauw en geel niet op zijn – op Wimbledon voorgeschreven – `dominant witte' tenniskleding mag demonstreren. Maar over zijn schoenen heeft de All England Club gelukkig niets te zeggen.

Morele steun kreeg Kuerten gisteren zelfs van de Association Tennis Professionals (ATP), want de nummer één van Brazilië klaagde eerder nog over het gebrek aan ATP-toernooien in zijn land. ,,De Brazilianen kunnen mij alleen op televisie in het buitenland aan het werk zien. Het Braziliaanse tennis heeft meer impulsen nodig dan alleen de wedstrijden in de Davis Cup.'' Daar komt over twee jaar verandering in mits Kuerten ook in november 2001 nog tot de beste acht tennissers van de wereldranglijst behoort.

De werkgevers van het mannencircuit maakten gisteren bekend dat het sinds 1990 in Duitsland georganiseerde ATP World Championship met ingang van 2000 jaarlijks gaat rouleren. Volgend jaar wordt het officieuze wereldkampioenschap in Lissabon gehouden. In 2001 hoopt Kuerten het uithangbord te zijn van het WK in São Paulo, dat voor het eerst in de historie in de buitenlucht op gravel zal worden gespeeld. Ook de ATP was van mening dat de indoorspecialisten het afgelopen decennium te veel werden bevoordeeld.

Voorlopig moet Kuerten eerst zijn voetbalschoenen aantrekken op Wimbledon. Of hij in de kwartfinales ook Andre Agassi pijn kan doen op gras moet echter worden betwijfeld, want de 29-jarige Amerikaan heeft op Wimbledon een speciale missie te vervullen. Agassi kan na Björn Borg de eerste tennisser worden die in hetzelfde jaar op het gravel van Roland Garros en het gras van Wimbledon de grandslamtitel verovert. Gisteren doorbrak Agassi in vier sets (6-7, 7-6, 6-1 en 6-4) de magie van de Australische qualifier Wayne Arthurs, die in zes partijen op Wimbledon zijn opslag niet had verloren.