Zege Frentzen te danken aan vroege pitstop

Wegens een defect aan de remmen botste Heinz-Harald Frentzen twee weken geleden tijdens de Grote Prijs van Canada nog met een vaart van 180 kilometer per uur tegen een muur. Ondanks enkele kneuzingen kroop de Duitser gisteren toch weer achter het stuur en reed hij vervolgens op het kletsnatte Franse circuit van Magny-Cours naar de tweede zege uit zijn loopbaan. Frentzen bleef de Fin Mika Hakkinen en de Braziliaan Rubens Barrichello voor.

Frentzen was sprakeloos na afloop van de door regen geteisterde race. ,,Ik heb hier geen woorden voor'', stamelde de winnaar, die in 1997 op het circuit van Imola zijn laatste overwinning behaalde. ,,Dit is een beloning voor het hele team. Ik kan alleen maar zeggen dat ik heel trots ben.''

Het team van ploegbaas Eddie Jordan anticipeerde in Magny-Cours het beste op de regen. Terwijl anderen, onder wie Hakkinen en Barrichello, in de slotfase nog een pitstop moesten maken, had Frentzen zijn tank al tijdig volgegoten met brandstof. Zes ronden voor het einde van de race kreeg hij vrij baan toen zowel Hakkinen als Barrichello naar de kant moest. Ten overstaan van 106.000 toeschouwers gaf Frentzen zijn voorsprong vervolgens niet meer uit handen.

Wereldkampioen Hakkinen eindigde met elf seconden achterstand als tweede, maar liep desondanks met een stralend gezicht naar het podium. De leider van het tussenklassement van de Formule I besefte dat hij zijn voorsprong op naaste belager Michael Schumacher, in Magny-Cours slechts vijfde, had uitgebreid tot acht punten, alhoewel hij vanaf de veertiende startplaats was vertrokken. ,,Dit voorspelt veel voor de rest van het seizoen'', klonk het nuchtere commentaar van Hakkinen.

Nummer drie Barrichello, mede dankzij de regen begonnen vanaf pole-position, reed 26 ronden aan de leiding. Wegens hevige regenval besloot de organisatie vervolgens de zogeheten `safetycar' het circuit op te sturen. Toen de lucht opklaarde, moest de Braziliaan zijn voorsprong opgeven. Michael Schumacher, gestart vanaf de zesde positie en algemeen beschouwd als de grootste `regenmeester', nam de leiding en reed steeds verder van de concurrentie weg. Totdat de Duitser in de zestigste ronde een pitstop moest maken.

,,Ik kon niet anders'', verklaarde Schumacher na afloop. ,,Mijn stuur deed niet meer wat ik wilde. Ik moest het vervangen. Mij rest niets anders dan Frentzen te feliciteren en vooral heel hartelijk te bedanken. Door de race te winnen, heeft hij Hakkinen toch vier punten afgepakt.''

Voormalig wereldkampioen Damon Hill reed de Grote Prijs van Frankrijk niet uit. Daarmee lijkt het einde in zicht van zijn loopbaan. De 38-jarige Engelsman, zoon van tweevoudig wereldkampioen Graham Hill, overweegt de Grote Prijs van Engeland op Silverstone niet meer te rijden. ,,De kans is groot dat dit mijn laatste race is geweest, want ik wil op Silverstone niet nog eens zo'n race meemaken'', mokte Hill gisteren op het Circuit de Nevers. De Fin Mika Salo is zijn vermoedelijke vervanger.

Hill maakte in 1992 zijn debuut in de Formule I, bij Brabham. Het jaar daarop verkaste hij naar de stal van Williams. Een aanvaring met Michael Schumacher kostte hem in 1994 de wereldtitel. Twee jaar later sloeg Hill terug en trad hij in de voetsporen van zijn vader door de wereldtitel op te eisen na een zinderende tweestrijd met Schumacher. Het leverde hem de uitverkiezing tot Engels sportman van het jaar op.

Als lid van het Jordan-team behaalde Hill vorig jaar de overwinning op het circuit van Spa-Franchorchamps. In 106 races won hij 22 keer.