Vechtlustige Schalken buigt voor Courier

Grimmig kondigde Sjeng Schalken voor zijn confrontatie met Jim Courier op Wimbledon een ouderwetse veldslag aan. Maar de 22-jarige tennisser kon onmogelijk bevroeden dat hij net als twee jaar geleden op de Australian Open in een ware thriller het hoofd moest buigen voor een Amerikaanse frontsoldaat, die als geen ander de kunst van het overleven beheerst. Twee matchpoints verspeelde Schalken in een heroïsche partij, die duizenden toeschouwers naar de kleine baan 3 lokte. De complimenten van John McEnroe moeten een schrale troost voor hem zijn geweest.

Na een marathon van vierenhalf uur, waarin maar liefst 67 games werden gespeeld, sleepte Courier voor de zoveelste keer een overwinning in vijf sets (7-6, 3-6, 3-6, 7-5 en 13-11) voor de poorten van de hel weg. De voormalige nummer 1 van de wereld met vier grandslamtitels op zijn naam mag dan op de ATP-ranking zijn afgegleden naar een anonieme 61ste plaats; in de belangrijkste tennisarena's heeft hij nog steeds het vermogen boven zichzelf uit te stijgen. ,,Courier kan de hel in de hemel veranderen'', zei de Amerikaanse Davis Cupcoach Tom Gullikson.

`Mister Amerika', zoals hij door zijn teamgenoten in de Davis Cup liefkozend wordt genoemd, was op 5-4 in de vierde set al één klap verwijderd van de nederlaag. Met een formidabele passeerslag redde Courier zich en Schalken moest wachten tot 6-5 in de vijfde set voor hij weer een kans kreeg op een ontmoeting met Tim Henman in de vierde ronde. Ook nu kwam de 28-jarige Amerikaan met een verbluffend antwoord en Schalken wist werkelijk niet hoe hij de twee, kapitale punten uit de partij beter had moeten spelen. ,,Ik kan mezelf niets verwijten'', stamelde Schalken. ,,Courier kwam met zijn beste slagen op de kritieke momenten, anders had hij er uit gelegen.''

Op 9-8 in de vijfde set kon Courier de wedstrijd al uitserveren, maar toen richtte Schalken zich nog één keer op. Aan vechtlust ontbrak het de Limburger niet. Maar tegen de onverwoestbare mentaliteit van Courier kon hij niet op. Uitgeput liet de Amerikaanse `honkbaltennisser' zich na afloop aan het infuus leggen. Schalken oogde fit na de fascinerende slijtageslag. ,,Dit zijn de tennispartijen waarvoor al die mensen op Wimbledon uren in de rij staan'', zei hij, met een zuur gezicht. ,,Het doet me goed dat ook John McEnroe het een geweldige wedstrijd vond.''

Het mannentoernooi raakte ook Yevgeni Kafelnikov kwijt. De als derde geplaatste Rus gaf zijn partij tegen Cedric Pioline na twee sets (6-3 en 4-6) op vanwege een hamstringblessure. Bij de vrouwen zorgde de 17-jarige Mirjana Lucic voor een verrassing door de als vierde geplaatste Monica Seles in twee sets (7-6 en 7-6) uit te schakelen. Ook voor Seda Noorlander viel het doek. De 25-jarige Haagse was in twee sets (6-1 en 6-1) kansloos tegen Nathalie Tauziat, de Wimbledon-finaliste van vorig jaar.