`Drastische bezuinigingen bedreigen BBC'

Drastische bezuinigingen bedreigen de gezaghebbende status van de BBC als wereldwijde omroep. Dat zegt een groep toonaangevende journalisten van de Britse staatsomroep die vandaag met een open brief in The Independent een campagne tegen de BBC-directie is begonnen.

De groep van 27 journalisten onder leiding van Kate Adie, chef van de BBC-correspondenten, protesteert tegen een verwachte personeelsreductie van bijna tweederde op de redactie van BBC World, het wereldwijde commerciële satellietkanaal van de BBC en de Britse tegenhanger van CNN.

BBC World, dat in 154 landen is te zien behalve in het Verenigd Koninkrijk, zou op termijn moeten fuseren met News 24, het 24-uurs nieuwskanaal dat nu alleen nationaal wordt verspreid. BBC World heeft vorig jaar een verlies geleden van bijna zestien miljoen pond (53 miljoen gulden) en is sinds het in 1991 van start ging nooit uit de rode cijfers gekomen.

De verwachte ingreep ,,bedreigt stem en status van de BBC in de wereld en ondermijnt onze taak om [...] 's werelds meest creatieve en betrouwbare omroep en programmamaker te zijn'', aldus de groep van 27 onder wie verslaggever Ben Brown en diplomatiek correspondent Brian Hanrahan. John Simpson, die als enige Westerse correspondent gedurende de hele oorlog om Kosovo vanuit Belgrado verslag heeft gedaan, steunt de campagne eveneens. De correspondenten werken als onderdeel van de nieuwsdienst zowel voor BBC World, News 24, de tv-kanalen BBC1 en -2 en voor alle BBC-radiostations.

BBC World trekt wereldwijd 135 miljoen kijkers en heeft volgens de groep zijn reputatie van ,,onpartijdige en precieze nieuwsbron – van Birma tot Belgrado en van Kigali tot Kosovo'' meer dan waar gemaakt. De campagne komt temidden van de jaarlijkse onderhandelingsronde over het budget voor de nieuwsdienst.

Juist gisteren heeft scheidend BBC-chef Sir John Birt gezegd dat een publieke zender die betaald wordt uit de omroepbijdrage niet teveel moet proberen te concurreren met de commerciële stations en zich moet toeleggen op kwaliteitsprogramma's op nieuwsgebied in plaats van talkshows en soaps.

,,Kijkcijfers zijn niet alles'', aldus Birt bij de presentatie van het jaarverslag, dat gezien wordt als zijn politieke testament. ,,De BBC moet anders durven zijn.'' Birt zei ook dat BBC World ,,toekomst'' heeft en dat van sluiting geen sprake is. Een woordvoerder van BBC World noemde dat vanmorgen desgevraagd een ,,hoopvol teken''.