Toernooizege Rafter op gras Rosmalen na lange regenpauze

In een vijf uur uitgestelde finale heeft Patrick Rafter het tennistoernooi van Rosmalen op zijn naam geschreven. De Australische favoriet was na de regenbuien net iets sterker dan zijn Roemeense tegenstander Andrei Pavel. Rafter won in drie sets: 3-6, 7-6 en 6-4. Hij was vorig jaar ook de beste speler op het Brabantse grastoernooi.

Slechts weinig toeschouwers waren gisteravond getuige van de titelprolongatie. De meeste fans hadden geen trek om lang te wachten in het verregende park van Autotron. Rafter vermaakte zich met videospelletjes en een biljartpartij tegen Jan Siemerink, die niet meer in actie hoefde te komen voor de dubbelfinale. Verder keek Rafter via Internet naar de cricketfinale tussen Australië en Pakistan.

Rafter heeft nooit overwogen de finale te laten lopen om zo snel mogelijk naar Londen te kunnen vliegen. Daar begint vandaag het toernooi van Wimbledon. Hij verdedigde in Rosmalen veel punten die hem aan de eerste plaats op de wereldranglijst kunnen helpen. De Amerikaan Pete Sampras is op dit moment leider van de ATP-ranglijst.

Rafter ging als favoriet van start in de finale. In de halve eindstrijd had hij indruk gemaakt met een overwinning op de Duitser Tommy Haas, die in de kwartfinale verantwoordelijk was voor de uitschakeling van de Nederlander Richard Krajicek. Tegen Pavel speelde Rafter aanvankelijk zwak. In de eerste set was hij kansloos tegen de nummer zestig van de wereld, die tot dusverre alleen het toernooi van Tokio op zijn naam heeft geschreven.

In Rosmalen was Pavel in de halve finale verantwoordelijk voor de uitschakeling van de Slowaak Karol Kucera. In de finale domineerde hij ook de tweede set en leek hij op weg naar een verrassende zege. In de tiebreak verspeelde hij een matchpoint en deze teleurstelling kwam de 25-jarige Pavel niet meer te boven. In de derde set stelde de meer ervaren Rafter de zege veilig.

Direct na alle plichtplegingen stapten de twee finalisten in een helikopter die hen naar Londen vloog. Pavel speelt morgen op Wimbledon tegen Andre Agassi. Volgens Rafter heeft Pavel een reële kans tegen de Amerikaan. Rafter komt morgen in actie tegen de Italiaanse qualifier Cristiano Caratti. Rafter waakt voor onderschatting van deze onbekende speler. Vorig jaar werd Rafter in de vierde ronde uitgeschakeld door de Britse favoriet Tim Henman.

De aanvallend spelende Rafter behaalde zijn grootste successen op hardcourtbanen. Op deze ondergrond won hij twee keer de US Open. In Australië leerde hij tennissen op gras, maar hij heeft als profesional altijd problemen gehad met de snelle ondergrond. In 1994 won hij het grastoernooi van Manchester. Tot vorig jaar had hij nooit meer een prijs gewonnen op gras. In Rosmalen voelt Rafter zich thuis. ,,Het gras voelt goed aan. Ik heb hier nu twee jaar goed gespeeld. Ik zie geen reden om niet terug te komen'', sprak hij tot zichtbare opluchting van de Nederlandse organisatie.

Wedstrijdleider Marcel Hunze maakte zich gisteren vooral zorgen over de uitstraling van het vrouwentoernooi in Rosmalen. Na de teleurstellende prestaties van dit jaar wil hij tenminste één speelster uit de top tien van de wereldranglijst aantrekken. Afgelopen zaterdag ging de eindzege naar de ongeplaatste Amerikaanse Kristina Brandi. Alle geplaatste speelsters werden in een vroegtijdig stadium uitgeschakeld.