Blair aarzelt over Britse deelname euro

De Britse premier Tony Blair heeft het gisteren ,,dwaas'' genoemd als zijn land nu tot de Europese muntunie zou toetreden. Ook sloot hij een overheidscampagne voor toetreding op korte termijn uit.

Die opmerkingen, in een reeks vraaggesprekken tijdens de top van de G8 in Keulen, worden uitgelegd als een nieuw teken dat de Britse regering haar pro-Europese koers bijstelt. De koerswijziging komt na het spectaculaire verlies van Labour in de verkiezingen voor het Europees parlement, vorige week. De Conservatieven wonnen daarin sterk nadat zij campagne hadden gevoerd tegen Britse toetreding tot de euro.

De regering heeft eerder gezegd in principe vóór toetreding te zijn, maar alleen na een referendum, als de omstandigheden voor het Verenigd Koninkrijk gunstig zijn en nadat de euro een aantal tests heeft doorstaan. Blair heeft gezegd dat referendum te willen houden aan het begin van de volgende regeringsperiode, die uiterlijk in 2001 begint. Maar inmiddels is duidelijk dat het zal worden uitgesteld tot 2003 of 2004. De campagne vóór toetreding om het referendum te kunnen winnen is ook voor onbepaalde tijd uitgesteld. Lord David Owen, oprichter van een Britse groep tegenstanders van toetreding, `Business for Sterling', voorspelt vandaag in The Times dat Blair het idee van een referndum helemaal zal opgeven uit vrees de komende verkiezingen niet te zullen winnen.

Blair voegde gisteren ook een nieuwe voorwaarde toe aan de vijf waaraan de euro al moet voldoen, wil Londen toetreden: Europa moet een begin gemaakt hebben met de economische hervormingen die Blair en zijn Duitse collega Schröder vorige week uiteen hebben gezet in een pamflet over de zogeheten Derde Weg. Die hervormingen omvatten onder meer flexibeler arbeid, beknotting van de overheidsuitgaven en een belastingverlaging voor bedrijven.

Labour is intern verdeeld over toetreding tot de euro. Binnen Blairs kabinet zou de tegenstand groeien. `Britain in Europe', een lobbygroep waarin voorstanders van verschillende politieke pluimage zich zouden verenigingen, ondervindt ook tegenslagen. De prominente pro-Europese conservatieven Kenneth Clark en Michael Hesseltine hebben gezegd niet te willen toetreden tenzij de regering zich daadwerkelijk aan toetreding verplicht.