Unilever bundelt dochters in China

Unilever gaat zijn activiteiten in China bundelen in één werkmaatschappij om zo schaalvoordelen te behalen en een einde te maken aan de verliezen. Vier joint ventures, waarvan Unilever nu al de helft of meer van de aandelen in handen heeft, worden samengevoegd tot één onderneming.

Van deze fusieonderneming wordt Unilever voor tweederde eigenaar, het resterende deel blijft in bezit van Chinese aandeelhouders. Unilever verwacht door de bundeling daadkrachtiger te kunnen worden. Plaatselijke autoriteiten in Shanghai hebben de bundeling inmiddels goedgekeurd. De zeep- en voedingsmiddelenproducent heeft het voornemen nu ook aan het ministerie van buitenlandse handel in Peking voorgelegd.

De reorganisatie heeft vooral betrekking op het samenvoegen van verkoopafdelingen, distributie en management. De bestaande activiteiten, waar 5000 mensen werken, blijven grotendeels intact. Eén wasmiddelenfabriek legt voorlopig zijn productie stil, omdat Unilever in China kampt met overproductie. Hierdoor gaan 120 banen verloren.

Unilever hoopt de tegenvallende resultaten in China – in 1998 daalde de omzet en namen de verliezen toe – te keren. ,,We zitten nog in de groeifase, waarin we ons richten op het vergroten van ons marktaandeel, en niet op winst maken alleen'', aldus een woordvoerder, die erkent dat de groei in China ,,langzamer gaat dan aanvankelijk verwacht''.

Unilever is in China in een hevige concurrentiestrijd verwikkeld met de Amerikaanse concurrent Procter & Gamble en lokale Chinese bedrijven. Het Brits-Nederlandse concern is al langer actief in het land, sinds zeven jaar op grote schaal. Unilever produceert en verkoopt onder meer haar- en huidverzorgingsproducten, wasmiddelen, tandpasta en zeepproducten in China. Dit jaar lijfde Unilever een ijsfabriek en een producent van Chinese thee in en eerder kocht het concern de grootste producent van sojasaus in Shanghai.

Analisten schatten dat Unilever 1,6 miljard gulden in China heeft geïnvesteerd. De resultaten zouden achterblijven doordat de activiteiten van de verschillende dochters van Unilever elkaar voor een deel overlappen en doordat vooral de overgenomen ondernemingen verouderde productiemethoden zouden gebruiken. Ook zouden de joint ventures met een ondoorzichtige bestuurlijke structuur kampen. De samenvoeging van de dochterbedrijven moet daar een einde aan maken.