Grafveld met honderd mummies gevonden

Dankzij de val van een ezel in een woestijnschacht, zijn Egyptische archeologen ongeveer drie maanden geleden gestoten op een uitgebreid grafveld met meer dan honderd goed geconserveerde mummies. Men vermoedt nog zo'n tienduizend andere aan te treffen. De locatie, ongeveer 400 kilometer ten zuidwesten van Kairo, is inmiddels de Vallei van de Mummies genoemd, een signaal dat het, aldus de oudheidkundige dienst van Kairo en Giza, om een uiterst belangrijke ontdekking gaat.

Het nieuws is zaterdag pas in de Egyptische krant Al-Akhbar bekendgemaakt. Een aantal mummies is gedeeltelijk toegedekt met maskers van bladgoud, die tot op de borst symbolen en afbeeldingen van oud-Egyptische godheden laten zien. Andere doden kregen beschilderde maskers van klei mee of werden in sarcofagen van aardewerk gelegd waarop menselijke hoofden staan afgebeeld.

De mummies dateren uit de periode van 330 vóór Christus tot 400 na Christus, toen de Egytische cultuur in sterke mate door Griekse en later Romeinse cultuur werd beïnvloed. Ook voorwerpen uit die periode, zoals aardewerk, koper en juwelen, zijn bij de graven aangetroffen.

Een aantal mummies zal zowel in het nabije Bahariyah als in Kairo worden tentoongesteld, aldus het Britse dagblad The Times van maandag. De oase van Bahariyah maakte ooit deel uit van een dicht bevolkt landgebouwgebied, waar nog steeds, ondanks grote droogte, maÏs, tarwe, olijven, abrikozen en druiven vandaan komen. Hoewel het destijds welvarend was, beschikte men niet over dezelfde hoeveelheden goud en edelgesteente, waarmee duizend jaar eerder onder anderen Toetankhamon werd bijgezet. Alleen topfunctionarissen en hun familieleden in dit deel van de Westelijke Woestijn konden bij hun dood op bladgoud rekenen.

Volgens The Times zijn inmiddels vier grafkelders blootgelegd, die in totaal 105 gemummificeerde lichamen bevatten. In een van de kelders lagen vijftig lichamen gestapeld. Het moeten welgestelde bewoners en hoge functionarissen zijn geweest, afgaande op de wijze van mummificeren en de versieringen. Een aantal van hen laten afbeeldingen zien van de god Bes, de god van de wijn, en in de nabijheid is ook een wijnfabriek en een zeldzame tempel aangetroffen met een manshoog beeld dat aan Bes is gewijd.

De archeologische dienst verwacht nog jaren in dit gebied werkzaam te zijn. Maar in die periode zullen niet alle mummies worden uitgegraven. ,,We laten een deel van het gebied onberoerd, zodat toekomstige generaties met meer geavanceerde, wetenschappelijke methoden hier aan de slag kunnen'', aldus Zahi Hawass, directeur van de betrokken oudheidkundige dienst. Met het oog op grafrovers blijft de necropolis voorlopig ontoegankelijk en gedeeltelijk toegedekt door glas. Een enkele grafkelder wil men over twee maanden openstellen voor het publiek.

In ditzelfde gebied werden na de oorlog al uitgebreide opgravingen gedaan en tempels ontdekt, waarvan er een was gewijd aan Alexander de Grote. Eerder zijn ook elders in Egypte uitgestrekte grafvelden gevonden met duizenden doden.

Zo troffen Franse archeologen in een buitenwijk van Alexandrië ongeveer 250 graven aan, met elk zo'n twaalf lichamen. Binnenkort besteedt de Egyptische overheid uitgebreid aandacht aan deze vondsten in zijn bulletin Egyptian Archaeology.