Australische hockeyers boeken succes met `young guns'

Slechts één keer schalde vandaag het Down Under van Men at Work door de luidsprekers van het State Hockey Centre in Brisbane. Net als vorig jaar bij het wereldkampioenschap in Utrecht vieren de Australische hockeyers een doelpunt met deze muzikale ode aan het eigen continent. Het is een toepasselijke combinatie. Want zo onverwoestbaar als de klassieker van de Australische popgroep is, zo solide gaat de nationele ploeg dezer dagen te werk bij het toernooi om de Champions Trophy in eigen land.

Nu titelverdediger Nederland het lelijk laat afweten in Brisbane ruikt gastland Australië zijn kans. In navolging van de vrouwenploeg, gisteren dankzij een 6-0 zege op Zuid-Korea zeker van de finale, stelden de mannen vandaag een plaats in de eindstrijd veilig. Tegen het verrassend sterke en veerkrachtige Zuid-Korea, de nummer twee in de tussenstand, nam de thuisploeg in de vierde speelronde genoegen met een gelijkspel, 1-1.

Met de puntendeling toonden de Australiërs aan lering te hebben getrokken uit het verleden. In plaats van blindelings aan te vallen speelde het elftal van bondscoach Terry Walsh na de Koreaanse gelijkmaker geroutineerd de wedstrijd uit. ,,We hielden ons hoofd erbij'', zei Walsh. ,,Nog niet zo lang geleden zouden we als gekken zijn blijven jagen op de winst, met als gevolg dat de tegenstander er met de buit vandoor ging.''

Australië heeft een dubieuze reputatie waar het gaat om grote titeltoernooien. Sinds 1994 bereikten The Kookaburras, zoals de ploeg in eigen land liefkozend wordt genoemd, steevast de halve finales om vervolgens roemloos ten onder te gaan. De laatste hoofdprijs dateert inmiddelds al weer van zes jaar geleden, toen de Australiërs in Maleisië de Champions Trophy veroverden. ,,Winning the big games'', was daarom de opdracht die Walsh zijn ploeg vorig jaar meegaf.

Een eerste aanzet daartoe was een grondige renovatie van de selectie. Na het wereldkampioenschap in Utrecht, waar het aanvalslustige Australië ondanks een flitsende start op de vierde plaats eindigde, voerde Walsh een drastische verjonging door. ,,Op zoek naar de ideale mix voor de Spelen in Sydney, daar waar het moet gebeuren'', zoals de voormalige aanvaller vandaag nog maar eens herhaalde. Nog nooit won Australië olympisch goud.

Ervaren krachten als Paul Lewis (32) en David Wansbrough (34) moesten na het WK plaats maken voor jongelingen als Troy Elder (21), Lachlan Vivian-Taylor (18) en Brent Livermore (22). In zijn speurtocht naar vers bloed – `young guns' in de woorden van Walsh – putte de coach vooral uit de jeugdselectie die twee jaar geleden wereldkampioen werd. Walsh bracht de gemiddelde leeftijd terug van 26,7 naar 24,5 jaar en heeft in Brisbane nog slechts tien WK-gangers onder zijn hoede.

Een van de nog aanwezige routiniers is Stephen Davies (30), al negen jaar het onverschrokken boegbeeld van de groen-gelen. Bij de Spelen in Barcelona (1992) verwierf de explosieve centrumspits de bijnaam de `Maradona van het hockey' vanwege zijn gave een wedstrijd naar zijn hand te zetten. In Brisbane ondervond Nederland maandag dat Davies nog lang niet versleten is. Met een ziedend schot in het dak van het doel bezegelde de veteraan het lot van de zwalkende formatie van bondscoach Maurits Hendriks, 2-1.

Een andere noviteit die Walsh (45) introduceerde na de sof in Utrecht waren ontspanningsoefeningen. Te vaak en te snel raakten zijn hockeyers op cruciale momenten van de kook, concludeerde hij. In de aanloop naar de Gemenebest Spelen, medio september in Kuala Lumpur, besloot Walsh zijn spelers te laten luisteren naar rustgevende muziek. De aanpak werkte, want Australië won het toernooi in Maleisië ten koste van hockeynaties als Pakistan, India en Engeland.

Hoewel zowel de mannen- als de vrouwenploeg al jarenlang een rol van betekenis speelt in het mondiale hockey, geniet de sport in eigen land een geringe populariteit. Rugby, Australian football en cricket trekken aanzienlijk meer publiek en tv-kijkers, gevolgd door paardensport, tennis en zwemmen. Landelijke kranten besteden slechts summier aandacht aan de strijd om de Champions Trophy. Channel 7 zendt weliswaar dagelijks live uit, maar de kijkcijfers vallen tegen. Het op twee (Olympische Spelen en WK) na belangrijkste toernooi ter wereld benut de betaalzender vooral als een generale repetitie voor de Zomerspelen, volgend jaar in Sydney.

Australië telt slechts 25.000 hockeyers, van wie de meesten in of rondom Melbourne wonen. De hoogste clubcompetitie, de National Hockey League (NHL), bestaat uit negen mannenteams, die in twee maanden (juli en augustus) hun seizoen afraffelen. De overige maanden is de nationale ploeg óf op reis óf in Perth, waar het Australian Institute of Sport is gevestigd. Vrijwel alle internationals zijn semi-professional. Bij winst in Brisbane ontvangen zij omgerekend ongeveer 55.000 gulden per persoon.

Meer nog dan hun verdiensten staan de Australiërs bekend om hun voorbeeldige wedstrijdmentaliteit. In de presentatiegids van de nationale ploeg geeft elke international een welgemeend advies mee aan de jongere spelers. Middenvelder Jay Stacy, afgelopen seizoen actief bij Oranje Zwart in Eindhoven, bedacht de fraaiste slogan: `Go hard or go home!' In Brisbane brengen de Australiërs die wijsheid dezer dagen in praktijk.