Villeneuve blijft wonderkind in Canada

Elke keer dat Jacques Villeneuve naar zijn geboortestreek in Franstalig Canada komt, wordt hij ingehaald als een nationale held. Sinds hij in 1997 het wereldkampioenschap Formule I won, ondergaat hij bij iedere terugkeer naar Montréal een ritueel van huldigingen en persconferenties met tientallen journalisten. Zo kreeg de 28-jarige coureur deze week, in de aanloop naar de Grote Prijs van Canada die morgen in Montréal wordt gehouden, een onderscheiding opgespeld van de deelstaat Québec.

De verering vloeit deels voort uit het feit dat Villeneuve de droom van zijn vader waarmaakte. Gilles Villeneuve, coureur van Ferrari, verongelukte in 1982 tijdens de training voor de Grote Prijs van België. Hij had het nooit verder gebracht dan een tweede plaats in het wereldkampioenschap, drie jaar voor zijn dood. Ook al woont Jacques al jaren in Monaco, de Québécois beschouwen hem als hun wonderkind, hun kampioen.

Het fenomeen is enigszins bevreemdend geworden, want Villeneuve wint al sinds vorig jaar geen races meer. De Williams-ploeg, bij wie hij zijn eerste drie seizoenen in de Formule I in dienst was, werd vorig seizoen ver voorbijgestreefd door nieuwe, krachtiger auto's van McLaren en Ferrari. Tweemaal een derde plaats waren de beste resultaten voor de titelverdediger. Hoewel Villeneuve wordt beschouwd als een van de beste coureurs na Michael Schumacher (Ferrari), maakte hij geen schijn van kans meer.

Dit seizoen maakte Villeneuve een schone start bij de nieuwe ploeg British American Racing (BAR), een initiatief van zijn mentor en voormalig manager Craig Pollock. Het resultaat tot zover is dat hij er nog beroerder voor staat dan vorig jaar. Van de voorgaande vijf races voltooide Villeneuve er geen. Zijn puntentotaal: nul. Elke keer begaf zijn auto het. Hoopten de Québécois vorig jaar nog tegen beter weten in dat hun held zou winnen op het Circuit Gilles Villeneuve, nu mogen ze al blij zijn als hij bij de thuiswedstrijd de eindstreep haalt.

,,Het is een moeilijk seizoen'', erkende Villeneuve. ,,De auto is nog niet sterk genoeg. We zijn niet de enige ploeg met technische problemen, maar we hebben problemen gehad bij elke race tot nog toe.'' Overigens had hij het vorig jaar moeilijker, zei hij. ,,Vorig jaar was het het seizoen na het kampioenschap, en we wonnen niet meer. Dit jaar is er minder druk.''

Toch hoopt Villeneuve een succes te maken van BAR, het ambitieuze Britse team dat wordt gefinancierd door tabaksproducent British American Tobacco dat de komende vijf jaar een miljard dollar investeert in het raceteam. Voor het seizoen begon beloofden hij en Pollock snelle overwinningen, iets wat geen team ooit bereikt heeft in zijn eerste seizoen. Hoewel Villeneuve een aantal snelle rondetijden heeft neergezet met de Supertec-machine, hebben ze die voorspellingen moeten inslikken. ,,De auto is snel, maar we moeten zorgen dat hij betrouwbaarder wordt, want op deze manier komen we nergens'', aldus Villeneuve.

Heeft de oud-wereldkampioen spijt van zijn stap? ,,Nee, absoluut niet. Het is een langetermijnproject, dus we kunnen niet na twee maanden zeggen: het gaat niet, laten we ermee stoppen. Het gaat heel goed worden, maar het heeft nog werk nodig.'' En mocht er volgend seizoen een vacature zijn bij McLaren of bij Ferrari, zou hij dan geen betere kansen hebben? ,,Op dit moment wel, maar volgende maand misschien niet meer'', aldus Villeneuve. ,,En volgend jaar zeer waarschijnlijk niet meer.''