NAVO-troepen gaan Kosovo in

Met het opstijgen van helicopters met Britse paratroopers en het elitekorps van de Gurkha's, vanuit de Macedonische grensplaats Blace, begon vanmorgen om twintig over vijf Operation Joint Guardian, een van de grootste militaire operaties in Europa sinds de Tweede Wereldoorlog.

Kort hierna trokken tientallen Britse en Franse pantservoertuigen bij Blace en Dumanovce de grens met Kosovo over, op bevel van de Britse generaal Michael Jackson, opperbevelhebber van KFOR. Het eerste doel van de troepen is de wegen veilig te stellen, mijnen op te ruimen en een hoofdkwartier in Priština in te richten.

Het begin van de grootscheepse NAVO-operatie werd echter overschaduwd door de verrassende intocht van een klein contingent Russische troepen in de Kosovaarse hoofdstad Priština. Dit leidde vannacht om half twee opnieuw tot grote verwarring in verschillende hoofdsteden. De Russische minister van Buitenlandse Zaken Ivanov verklaarde onmiddellijk dat de Russische intocht op een ,,ongelukkig misverstand'' berustte en dat de 200 troepen bevel hadden gekregen Kosovo te verlaten.

De Russische troepen, die deel uitmaken van SFOR in Bosnisch Servië, trokken gisterochtend onverwachts op richting Kosovo. Na intensief diplomatiek overleg leken ze halt te houden bij de grens met Kosovo.

De NAVO, die eerder op de dag voortdurend de verzekering had gekregen dat de troepen Kosovo niet binnen zouden trekken, werd door de Russische aankomst in Priština totaal verrast. Een woordvoerder van het Witte Huis, die het nieuws van CNN moest vernemen, reageerde aanvankelijk met ongeloof. Het Witte Huis zocht onmiddellijk contact met de Amerikaanse onderminister Strobe Talbott, die in Moskou met Ivanov in bespreking was. Talbott maakte gisteren halverwege zijn vlucht naar het NAVO-hoofdkwartier in Brussel rechtsomkeert naar Moskou vanwege de onduidelijke situatie. De besprekingen, over de commandostructuur van KFOR, hebben vannacht geen resultaat opgeleverd. Talbott blijft voorlopig in Moskou.

De woordvoerder zei vannacht dat het Witte Huis de verklaring van Ivanov accepteert. ,,We zijn verheugd dat ze zich bereid verklaard hebben de situatie te corrigeren'', aldus de woordvoerder. Het Pentagon probeert de zaak af te doen als een publiciteitsstunt van de Russen, verwijzend naar het geringe aantal van 200 soldaten. Persbureau Itar-TASS meldde vanuit Belgrado dat de beslissing was genomen door het Russische ministerie van defensie. Dat heeft nog geen commentaar gegeven. De hard-liners binnen de legertop eisen voor de Russen een eigen militaire zone in Kosovo op. Dit is voor de NAVO onacceptabel. Waarnemers veronderstellen dat er in Rusland verschil van mening is gerezen tussen politici en militairen. Ivanov leek niet te weten wie de beslissing om naar Priština door te rijden had genomen.

CNN toonde om half twee vannacht onverwacht beelden van een colonne Russische militaire voertuigen die door de straten van Pristina reden. Ze werden toegejuicht door duizenden Serviërs die hen als bevrijders verwelkomden, met de Joegoslavische vlag zwaaiden, en vuurwerk afstaken. Na een paar uur verdwenen de Russen in de richting van het vliegveld. (AFP, Reuters, AP)

HOOFDARTIKEL: pagina 7