Zeereisje zonder fiscaal voordeel en romantiek

Stena Line investeert in nieuwe schepen voor de route Hoek van Holland-Harwich. De rederij is vastbesloten de afschaffing van de taxfree verkoop te overleven.

Stena Line is ,,helemaal klaar'' voor de afschaffing van de belastingvrije verkoop, aldus topman Bo Severed. De Zweedse rederij, onder meer exploitant van de veerdienst Hoek van Holland-Harwich, ziet de veranderingen per 1 juli zelfs optimistisch tegemoet.

Hoe anders klonken de geluiden van de taxfree-lobby nog tot aan de Europese top in Keulen, die vorige week afzag van nieuw uitstel van het verbod op belastingvrije verkoop aan reizigers tussen EU-landen. Afschaffing van de taxfree, zo betoogden uitbaters van winkels op luchthavens en op veerschepen, zou de doodsteek voor hen zijn.

Zelfverzekerd zette Severed gisteren op een persbijeenkomst tijdens een transportbeurs in München uiteen dat Stena Line al sinds 1995 bezig is met een reorganisatie om de afschaffing van de taxfree te overleven. Om op kosten te besparen is het personeelsbestand vorig jaar met tweeduizend mensen ingekrompen tot 6.200. Nog eens zeshonderd ontslagen zullen in september vallen in Scandinavië. De vloot is kleiner en moderner geworden. Het paradepaardje van de modernisering was het futuristische hoge-snelheidschip Stena Discovery, dat in 1997 op de lijn Hoek van Holland-Harwich werd ingezet. De meeste furore maakte het schip overigens, tot spijt van Stena, doordat de catamaran zware averij opliep toen een hoge golf een stuk van de boeg wegsloeg. De verkeersstromen op de route ontwikkelen zich niettemin voorspoedig. Gisteren liet Stena Line weten vanaf 2000 twee nieuwe veerschepen tussen Hoek van Holland en Harwich in te zetten. Ze vervangen drie verouderde modellen, en bieden 5 procent meer capaciteit.

Maar er moet meer gebeuren. Bijna dertig procent van de omzet van Stena Line komt uit de taxfree verkoop. Dat geld kan de noodlijdende rederij absoluut niet missen. Severed wil zijn artikelen echter niet duurder maken. Kan de winst niet meer uit de hoge marges op de taxfree artikelen komen, dan moet de verkochte hoeveelheid maar worden opgevoerd. Onder het taxfree-regime mocht de rederij niet meer dan één fles sterke drank of één slof sigaretten per passagier verkopen. Per 1 juli moet de passagier zelf maar uitmaken hoeveel drank en tabak hij meeneemt, legt Pim de Lange, directeur van Stena Line Nederland, uit.

Om de inkomsten verder te vergroten maakt Stena Line de tickets duurder. Volgens De Lange staat daar `extra kwaliteit' tegenover: ,,De klant wil geen romantische zeereisjes meer, maar snel en efficiënt transport. Met de Discovery en de nieuwe ferries spelen we daar prachtig op in.''

Stena Line gaat zich bovendien sterker richten op vrachtvervoer. De onlangs opgerichte divisie Stena Line Freight is het enige bedrijfsonderdeel dat zich kan verheugen in structureel stijgende omzet. ,,We liften mee met de groei van het internationale transport'', zegt directeur van de vrachtdivisie Reidar Jignéus.

Over de precieze consequenties van de afschaffing van de taxfree verkoop bestaat bij Stena overigens nog onduidelijkheid. Volgens directeur De Lange staan de regels nog niet zwart op wit. ,,Absurd dat het ministerie van Financiën nog geen duidelijkheid kan geven'', zegt hij. ,,Hoe kunnen wij ons voorbereiden op regels waarvan we de inhoud niet kennen?''

De Lange gaat ervan uit dat `zijn' route dit jaar winst oplevert, maar kan niet spreken over de andere veertien routes van de rederij. Vorig jaar leed de onderneming, door reorganisaties en problemen met de Discovery, 75 miljoen gulden verlies op 2 miljard gulden omzet. In totaal hebben de reorganisaties wegens afschaffing van de taxfree verkoop en concurrentie van de Kanaaltunnel de onderneming sinds 1995 ruim een miljard gulden gekost.