`Aan Las Vegas blijft mafia-geur kleven'

Hij was advocaat voor beruchte mafiosi als Anthony `De Mier' Spilotro, en speelde zichzelf in Martin Scorsese's film Casino. Als de opiniepeilingen gelijk krijgen wint de kleurrijke Oscar B. Goodman (59) vandaag de strijd om het burgemeesterschap van Las Vegas van zijn rivaal, een onopvallend gemeenteraadslid dat in spotprenten wordt afgebeeld als de slome filmfiguur Forrest Gump.

Goodman wil de glitter van Las Vegas meer klasse geven, meer intellectueel en cultureel cachet, door boekwinkels, culturele instellingen, high tech bedrijven, luxueuze coffeeshops en zelfs denktanks naar de stad te lokken. Bovendien wil de advocaat Amerika's casinohoofdstad tot ,,de beste vakantiebestemming ter wereld maken''.

De afgelopen jaren heeft Las Vegas zich met veel moeite bevrijd van het beeld dat de mafia er de lakens uitdeelt. De grote casino's zijn in handen van beursgenoteerde ondernemingen en de stad heeft zich getransformeerd tot een vakantie-oord voor het hele gezin. Door de enorme toestroom van nieuwe inwoners (jaarlijks 50.000), hoort Las Vegas tot de snelst groeiende steden van Amerika.

Tegenstanders van Goodman zeggen dat de stad weer geassocieerd zal worden met haar dubieuze reputatie van weleer, als een voormalige advocaat van de mafia burgemeester wordt. De krant Las Vegas Review-Journal noemde Goodman een ,,raadsman van slagers'' - een verwijzing naar zijn werk voor Spilotro, een man die verdacht werd van 22 moorden. Goodman wist zijn cliënt uit de gevangenis te houden, maar hij kon hem niet beschermen tegen zijn bazen in Chicago. `De Mier' werd levend begraven in een maïsveld in Indiana.

Goodman erkent dat hij een aantal ,,impopulaire mensen'' heeft verdedigd tegen ,,overijverige aanklagers''. Maar dat is nooit meer dan vijf procent van zijn werk geweest, zegt hij, en bovendien een zaak van het verleden.

Een burgemeester van Las Vegas heeft niet veel macht. Zijn jurisdictie strekt zich zelfs niet uit tot The Strip – de beroemde weg waaraan alle grote casino's zijn gevestigd valt net buiten de gemeente. Zijn stem weegt even zwaar als die van de vier gemeenteraadsleden.

Maar een burgemeester met een sterke persoonlijkheid, en dat heeft Goodman, kan zijn positie wèl gebruiken om problemen op de politieke agenda te zetten. De strafpleiter presenteert zich als een anti-politicus, vergelijkbaar met de populistische oud-worstelaar Jesse `The Body' Ventura die vorig jaar tot gouverneur van Minnesota werd gekozen. Goodman belooft de problemen aan te pakken waarmee Las Vegas kampt: te veel files, te weinig scholen en goedkope huizen, een groeiend aantal daklozen, jeugdbendes en... stijgende criminaliteit.