Agassi creëert eigen legende

Als er een tenniswalhalla bestaat, moet daar voor Andre Agassi een zetel worden bijgeschoven. Door in de finale van Roland Garros Andrej Medvedev te verslaan (1-6, 2-6, 6-4, 6-3 en 6-4), verkeert de 29-jarige Amerikaan sinds gisteren in het gezelschap van de legendarische Fred Perry, Don Budge, Roy Emerson en Rod Laver. Als vijfde tennisser schreef Agassi alle vier grandslamtoernooien op zijn naam: de Australian Open, Roland Garros, Wimbledon en de US Open.

Agassi heeft lang moeten wachten op de Franse trofee. De 29-jarige showman uit Las Vegas stond in Parijs al voor de derde keer in de finale. In 1990 verloor hij van Andres Gomez, het jaar daarop van Jim Courier. ,,Ik had nooit gedroomd dat ik hier ooit zou terugkomen na zoveel jaar'', waren gisteren zijn eerste woorden. Net als Steffi Graf barstte de winnaar in snikken uit – Roland Garras beleefde een tranenrijk slotweekeinde. Agassi omhelsde zijn tegenstander innig en ging vervolgens langdurig met zijn knieën in het gravel op de baan in gebed.

De finale was er een met twee gezichten. Agassi, die zaterdag in het restant van de halve finale koelbloedig afrekende met Dominik Hrbaty, stond stijf van de zenuwen. Het duel was twintig minuten oud toen Medvedev de eerste set al met 6-1 had binnengehaald. De beste retourneerder van het circuit wist zich geen raad met de snoeiharde services van Medvedev. Na een korte regenpauze verloor Agassi in hetzelfde racetempo ook de tweede set. Medvedev droomde al van zijn eerste grandslamzege, vertelde hij later.

In de derde set kreeg Agassi eindelijk greep op de service van zijn tegenstander en kon hij ook op eigen opslag druk zetten. Maar op 4-4 sloeg de Amerikaan twee dubbele fouten en moest hij Medvedev een breakpunt toestaan. Zo dicht als toen kwam Medvedev nooit meer bij de zege. In de vierde en vijfde set domineerde Agassi vanaf de baseline en kwam de overwinning niet meer in gevaar.

Met zijn overwinning in Parijs bekroont Agassi een geslaagde comeback. De nummer 13 van de plaatsingslijst kwam vorig jaar sterk terug na motivatieproblemen in 1997. Door vijf toernooizeges keerde hij van de 140ste plaats op de wereldranglijst terug in de toptien. Op de grandslams bleven de resultaten echter uit. Na zijn scheiding van de actrice Brooke Shields concentreerde Agassi zich weer volledig op tennis. ,,Ik voel me beter dan de afgelopen drie jaar'', zei hij. ,,Ik ben fysiek en mentaal een stuk sterker. Ik ben hongeriger en dat is nodig om bij een groot toernooi te presteren.''

Hoe groot zijn weerbaarheid was, bleek in Parijs. Zowel tegen Franco Squillari (1ste ronde), Arnaud Clement (2de ronde), Chris Woodruff (3de ronde) als Carlos Moya (4de ronde) moest Agassi net als gisteren in de finale een achterstand in sets wegwerken. Zijn conditie, concentratie en zijn capaciteit om te versnellen zijn beter dan ooit.

,,Andre heeft een hoop geesten verjaagd'', zei zijn coach Brad Gilbert na de finale. ,,Veel mensen zeiden dat hij geen grote wedstrijden kan winnen, dat hij niet kan terugkomen van twee sets achter, dat hij geen vijfsetters kan winnen, en ook niet op gravel. Die demonen zijn nu weg.'' Volgens Gilbert beschikt niemand over zoveel talent als zijn pupil. ,,Vanuit het niets kan Andre soms als Houdini verschijnen. Soms verwacht je alles van hem en krijg je niets. Soms denk je dat het met hem gebeurd is en dan kan hij plotseling toveren als geen ander.''

Uit handen van Rod Laver kreeg Agassi de Coupe des Mousquetaires overhandigd. De Australiër was in 1969 de laatste speler die de vier grote toernooien won. ,,Dat ik in zijn gezelschap mag verkeren'', zei Agassi, ,,is een eer waar ik de rest van mijn leven trots op kan zijn.'' Agassi, sinds vandaag vierde op de ATP-lijst, slaagde waar veel spelers van naam faalden. Arthur Ashe, Boris Becker, Jimmy Connors, Stefan Edberg en Ivan Lendl bijvoorbeeld misten één grote prijs. Meestal vormde Roland Garros het struikelblok. Dat geldt ook voor Pete Sampras. Pas als de elfvoudig grandslamwinnaar in Parijs wint, zal niemand meer betwisten dat hij de beste tennisser aller tijden is.

Na het onverwachte succes van Agassi (,,Er waren zes titelkandidaten en daar hoorde ik niet bij'') zal de rivaliteit tussen de twee Amerikanen zeker weer opbloeien. Medvedev gaf een voorzet op de discussie. ,,Andre heeft nu een argument om te zeggen dat hij een betere speler is dan Pete.'' Agassi hield zich op de vlakte. ,,Wat ik heb bereikt is verbazingwekkend. Wat Sampras heeft gedaan is ook onvoorstelbaar. Hij domineerde de jaren negentig. Maar ik zou mijn carrière niet willen opgeven voor die van een ander.''

Naast de vier grandslamtoernooien won Agassi ook het wereldkampioenschap en de olympische tennistitel in Atlanta. De kampioen moest lang nadenken toen hem werd gevraagd of hij nog doelen had in zijn carrière. ,,Ik heb met deze prestatie een psychologische en emotionele barrière geslecht. Ik besef dat ik een bevoorrecht mens ben. Deze zege inspireert me om nog harder te werken. Misschien kan ik als eerste tennisser in 25 jaar Roland Garros en Wimbledon achter elkaar winnen.''

Portret Björn Borg

pagina 17