Wederopstanding oude tenniskoningin bijna voltooid

Zonder verwachtingen reisde Steffi Graf naar Roland Garros. Bij het Franse graveltoernooi had ze weinig te zoeken, vond de 29-jarige Duitse tennisster. Ze hoopte een paar partijtjes te spelen, als voorbereiding op Wimbledon. Pas bij het grastoernooi in Londen dacht Graf op haar favoriete ondergrond een kans te maken op haar 22ste grandslamtitel. Dat herhaalde Graf de afgelopen elf dagen in Parijs. Na elke overwinning weigerde ze te speculeren over haar kansen. Ze leefde van ronde naar ronde en elke winstpartij was meegenomen. Een lange reeks van blessures dwong haar tot deze bescheidenheid, legde de kampioene uit.

Maar gisteren, na een indrukwekkende zege in de halve finale op Monica Seles (6-7, 6-3 en 6-4), bleek Graf van gedachten veranderd. Na het bereiken van haar eerste grandslamfinale sinds de US Open van 1996, vluchtte de Duitse aanvankelijk nog in de rol van underdog. Ze was al blij dat ze het morgen mag opnemen tegen Martina Hingis, ze zou wel zien. Maar toen haar tenslotte opnieuw werd gevraagd bij welk groot toernooi ze dit jaar de meeste kans dacht te maken, antwoordde Graf met een stralende lach: ,,Parijs!''

In de Franse hoofdstad kan de beste tennisster aller tijden een geslaagde rentree bekronen. Noem een lichaamsdeel en het ging bij Graf wel eens kapot. Vooral de laatste jaren kwakkelde zij met haar gezondheid. In juni 1997 onderging Graf een zware operatie aan haar linkerknie. De necrologieën lagen al klaar, want pas februari vorig jaar stond zij na acht maanden weer op de baan. Tot overmaat van ramp raakte Graf onmiddellijk weer geblesseerd, ditmaal aan een hamstring en een enkel. Wegens een gebrek aan resultaten, verdween zij voor het eerst sinds haar debuut in 1982 van de wereldranglijst. Pas na een polsoperatie in september kon zij serieus aan haar herstel gaan werken.

Graf won een paar kleine toernooien. Bij de grote evenementen bleven resultaten echter uit. Bij de US Open struikelde ze in de vierde ronde over Patty Schnyder. Bij de Australian Open verloor ze in de kwartfinale tegen Seles plotseling haar concentratie. Hetzelfde overkwam haar onlangs in Key Biscayne tegen Venus Williams. De tennisster wier carrière een zoektocht is naar perfectie speelde steeds vaker ,,rampzalig tennis'', zoals Graf het zelf gisteren noemde.

Het bracht haar aan het twijfelen. De afgelopen maanden telden ,,vele donkere momenten''. Maar de liefde voor het spel dreef haar voort. Trainen, trainen, trainen – op die manier trachtte Graf de fysieke problemen de baas te worden. Haar wilskracht en gedrevenheid betalen zich onverwacht op Roland Garros al uit. Zonder pardon walste Graf in Parijs over Maleeva, Gorrochategui en Carlsson heen. Daarna bewees ze dat Koernikova nog een maatje te klein is en ook de krachtproef tegen de als tweede geplaatste Davenport doorstond ze glansrijk.

In de halve finale moest Graf het gisteren opnemen tegen Monica Seles, beiden drievoudig winnaar op Roland Garros. De laatste keer dat de twee voormalige nummers één op gravel tegen elkaar speelden, was zeven jaar geleden in Parijs. In de fraaiste vrouwenfinale die Roland Garros ooit beleefde, won Seles met 10-8 in de derde set. Het leek het begin van een mooie rivaliteit tussen beide speelsters, totdat Seles in april 1993 door een gestoorde fan van Graf werd neergestoken. Twee jaar lang verdween Seles van het toneel.

Het duel van gisteren zal niet zo'n klassieke status krijgen als de finale van '92. Over het centrecourt blies een verraderlijke wind, die de speelsters tot in totaal 92 fouten dwong. Aanvankelijk leek Seles zich het beste aan te passen. Ze holde naar een 3-0 voorsprong, verspeelde die weer, maar won overtuigend de noodzakelijke tiebreak met 7-2.

Graf herstelde zich in de tweede set. Ze bewoog aanzienlijk beter dan Seles en deed haar bijnaam Fräulein Forehand eer aan: liefst 23 keer sloeg ze een winnend punt met de forehand. In de derde set maakte Seles een 2-0 achterstand ongedaan. Maar op 4-4 had de Amerikaanse geen antwoord op een paar venijnige servicereturns van de Duitse, die de partij daarna koelbloedig uitserveerde. Met een hard 'Yes' en een vreugdesprong vierde Graf de zege.

Seles klaagde na afloop over de wind, waardoor zij niet in haar ritme kon komen. Daarna prees de Amerikaanse haar tegenstandster. ,,Het is echt een geweldige prestatie dat Steffi weer in een grandslamfinale staat. En ze heeft zeker kans om te winnen. De spelers hebben haar overigens nooit afgeschreven. Kampioenen als Steffi en Martina werken het hardste van iedereen, anders zouden ze ook nooit zoveel hebben gewonnen.''

Morgen wacht Roland Garros een generatiestrijd tussen de twee tenniskoninginnen zoals Seles hen noemde. Hingis, de 18-jarige nummer één van de wereld, bleek gisteren namelijk opnieuw veel te sterk voor Arantxa Sanchez-Vicario. In hun elfde onderlinge ontmoeting won de Zwitserse voor de tiende keer van de Spaanse titelhoudster, 6-3 en 6-2. De vijfvoudig grandslamwinnares wilde van geen eenvoudige zege weten. ,,Bederf mijn plezier niet. Ik heb een geweldige wedstrijd gespeeld.''

De Zwitserse, die Roland Garros nog nimmer won, hoopte op Graf als tegenstander. ,,Ze heeft al twee jaar geen finale gespeeld, misschien zal ze een beetje zenuwachtig zijn.'' Graf kreeg later de lachers op haar hand met de belofte: ,,Ik zal zeker niet nerveus zijn.''