Squash met uitzicht op bierdrinkende meisjes

Op het Vrijthof in Maastricht wordt vier dagen squash gespeeld. ,,Die bierdrinkende meisjes op de terrassen, dat leidt af'', zei wereldkampioen Jonathon Power na zijn zege op Jansher Khan.

Koopavond in Maastricht. Mensen op de fiets, mensen met hond, mensen likkend aan een ijsje. Ze kijken allen verbaasd als ze op het Vrijthof een groot gevaarte zien staan. Wat is dat nou? Het blijkt een squashbaan te zijn. De glazen kooi staat vier dagen aan de voet van de twee kerken op het plein, de Sint-Servaas en de Sint-Jan, voor een toernooi met de beste squashers ter wereld.

Squash op het Vrijthof was de droom van voormalig Nederlands kampioen Erik van der Pluijm. Zijn eigen centrum ligt op loopafstand van het befaamde plein. Dus wilde hij daar zijn toernooi houden. Hij herinnerde zich squashevenementen in het Scheveningse Kurhaus en de Amsterdamse Beurs van Berlage. ,,Dat zijn voor mij onvergetelijke momenten'', aldus Van der Pluijm. ,,Je moet in squash iets geks doen om op te vallen.'' Hij heeft gelijk. Op liefst vijf tv-zenders zullen deze dagen beelden van het toernooi in Maastricht te zien zijn.

Van der Pluijm vond in Libertel een grote sponsor en de hele wereldtop bleek bereid te zijn naar Maastricht te komen. De loting zorgde meteen voor een knaller in de eerste ronde. De huidige wereldkampioen, Jonathon Power, ontmoette de voormalige wereldkampioen, Jansher Khan reden genoeg om een dag eerder dan gepland op het Vrijthof te gaan spelen. Van der Pluijm was trots dat de grote Khan juist op zijn toernooi gebruikt terugkeerde in het circuit.

De 29-jarige Pakistaan, die tien jaar onafgebroken de wereldranglijst aanvoerde, heeft door blessures aan zijn knieën ruim een jaar niet gespeeld. Maar nu is Khan weer helemaal fit en wil hij weer de beste van de wereld worden. Khan en Power werden als moderne gladiatoren onthaald. Ze werden achter op een grote motor de arena binnengereden. Het geronk van de machines in combinatie met harde muziek trok veel bekijks vanachter de hekken op het Vrijthof. Burgemeester Th. Houben van Maastricht deed spontaan zijn ambtsketen af om bij de officiële opening van het toernooi een paar ballen goed te kunnen raken met een racket. Het was jammer dat op verzoek van twee squashers het grote gordijn achter de speelmuur dicht moest. Ze vonden dat te veel licht naar binnen scheen.

De nieuwsgierige passanten en de mensen op de terrassen moesten het verder doen met de geluiden van de bal tegen de muur, het applaus van het publiek en de stem van de teller. Wie de wedstrijd ook nog wilde zien, moest een kaartje van twintig gulden kopen. Veel plaats was er niet meer, want bijna duizend mensen waren op de titanenstrijd afgekomen. Organisator Van der Pluijm had het publiek op het Vrijthof graag een inkijkje geboden. Hoe meer pottenkijkers, hoe beter.

Power zei na zijn partij dat het misschien wel mogelijk is om zonder gordijn te spelen als het helemaal donker is. ,,Maar dan zie je weer al die bierdrinkende meisjes op het terras zitten, dat leidt ook weer af'', zegt de jolige Canadees, lachend. De sterke Schot Peter Nicol en de Australiër Joseph Kneipp speelden in de tweede partij van de avond toch met het gordijn open en dat leverde geen problemen op. De felverlichte baan bood van buitenaf een prachtig aanzicht.

Voor de echte squashliefhebbers was het vooral smullen geblazen bij Khan-Power. De twee watervlugge spelers lieten prachtige hoogstandjes zien. Khan kwam twee keer voor, 1-0 en 2-1, maar verloor de partij uiteindelijk met 3-2. Het was pas de tweede zege van Power op zijn jeugdidool, die hij na afloop ,,een squashgenie'' noemde. De verliezer kreeg een groot applaus. The King is back, schreeuwde de Engelse speaker Robert Edwards. Khan bleek zelf ook tevreden over zijn eerste optreden en hij denkt nog drie à vier toernooien nodig te hebben om zijn topniveau weer te halen. Ook was de Aziaat na afloop voor de microfoon op de baan lovend over de entourage op het Vrijthof.

Van der Pluijm hoorde het glimmend aan. ,,Dit is fantastisch'', zei hij na de eerste dag van het toernooi. ,,Zo mooi was het zelfs in mijn dromen niet.''