Racen op een woestijnplaneet

De nieuwe Star Wars-film, Episode I: The Phantom Menace, is in Amerika al weer een aantal weken uit, maar de hype eromheen wil maar niet gaan liggen. Bezoekersrecords worden dan ook nog altijd om de haverklap gebroken.

Ook de verkopen van de verschillende merchandise-producten, variërend van Star Wars-kookboeken en Pod Racing Micro Machines tot plastic lichtzwaarden en Yoda-poppenkastpoppen, nemen maar niet af. Het is al met al niet zo gek dat LucasArts, het softwarebedrijf van Star Wars-bedenker George Lucas, en LucasLearning, verantwoordelijk voor allerlei semi-educatieve software, beide zijn ingesprongen op de gekte rond de nieuwe film.

Overigens is dat niks nieuws: sinds The Empire Strikes Back in 1980 zijn er al spelversies van de verschillende Star Wars-films op de markt gebracht, voor PC's en spelcomputers maar ook voor in de speelhallen. Hoewel heus niet al die games van topklasse waren, hadden ze het grote voordeel dat ze toch keer op keer gekocht werden door de vele fans van de films.

Het scala aan Episode I-spellen is zo breed mogelijk opgezet. Allereerst is er een puur actiespel, aanvankelijk alleen voor Nintendo 64 maar later dit jaar ook voor Mac en PC. Dit is Racer (volledige naam Star Wars: Episode I Racer) waarin spelers zelf mee kunnen doen aan de meest spectaculaire scène van de film, de Boonta Eve Pod Race. Door het winnen van deze race moet Anakin Skywalker, de jonge slaaf die later zal uitgroeien tot de kwaadaardige Darth Vader, zijn vrijheid terugwinnen.

In het spel is de Boonta Eve natuurlijk lang niet zo dramatisch, en vormt het slechts een klein deeltje van een veel groter geheel. Want hoewel de race van de film zich alleen afspeelt op de woestijnplaneet Tatooine, worden spelers door het spel meegenomen naar meer dan twintig locaties verspreid door het gehele universum. De tracks aldaar zijn flink groot en bevatten allerlei bezienswaardigheden, waaronder zelfs monsters. Om de houdbaarheidsdatum van Racer enigszins te verschuiven is er ook een multiplayer modus waarin twee aan elkaar gewaagde snelheidsduivels het tegen elkaar op kunnen nemen.

Van een heel ander kaliber is Star Wars: Episode I The Phantom Menace, een avonturenspel voor PC en PlayStation dat de verhaallijn van de film nauwgezet volgt. Spelers kunnen dankzij dit spel het avontuur van de nieuwe film dus feitelijk opnieuw beleven achter hun beeldscherm. Ze stappen in de schoenen van vier verschillende personages, om zichzelf een weg te banen door levels die de scènes van de film flink uitrekken. Ondanks dat de film slechts twee uur duurt, is het spel daardoor toch langer dan twintig uur geworden.

Naast Racer en The Phantom Menace is ook The Gungan Frontier inmiddels in de winkels te vinden, een cd-rom van LucasLearning. Deze mikt vooral op de jongere spelers, en biedt allerlei wetenswaardigheden over de Gungans, een onderwatervolkje gehuisvest op de planeet Naboo, die een voorname rol speelt in de film.

Daarmee houdt het overigens niet op, want voor de nabije toekomst staan er in elk geval nog twee andere Episode I-spellen gepland. De eerste is een first-person shooter in de stijl van voorgangers Dark Forces en Jedi Knight, met in de hoofdrol de jonge Obi-Wan Kenobi.

De andere is zo mogelijk nog interessanter. Het gaat om een opvolger van Behind the Magic, het naslagwerk van vorig jaar waarin alles te vinden was over de originele Star Wars-trilogie, met dit keer alles over Episode I. Bovendien is er de belofte dat er een heel klein tipje van de sluier opgelicht zal worden over Episode II, de film die in 2002 gaat verschijnen.