Piëch opent met VW aanval op de top

Ademloos heeft de autowereld het afgelopen jaar toegekeken hoe Volkswagen vier autofabrikanten heeft gekocht. Integratie van alle merken en types vormt een probleem. Doel van VW-topman Ferdinand Piëch is de nummer één positie in de wereld.

Bestuurder Jens Neumann liep woensdag tijdens de algemene vergadering van aandeelhouders van Volkswagen weer keurig in de pas. Met verve verdedigde hij het beleid van topman Ferdinand Piëch die in recordtempo de Volkswagen Groep heeft omgetoverd in een soort lapendekken van de meest uiteenlopende merken. Naast de bestaande merken Volkswagen, Audi, Seat en Skoda werden vorig jaar Rolls Royce, Bentley, Bugatti en Lamborghini aan het VW-concern toegevoegd. Hetgeen Neumann in de Europese editie van het gezaghebbende Automotive News de uitspraak ontlokte: ,,We hebben veel te veel nieuwe modellen geïntroduceerd.''

Bovendien verschenen in met name de Duitse pers de afgelopen maanden steeds vaker berichten over gerommel bij VW. Zo zou de verkoop van de New Beetle in het bijzonder in Duitsland zeer te wensen over laten terwijl ook de verkopen van de nieuwe Lupo en Boro tegenvallen. Maar tijdens de `goed-nieuws-show' in Hamburg, waar de betogen van Neumann en Piëch herhaaldelijk werden onderbroken door een beschaafd applausje, was weinig van onenigheid bij VW te bemerken.

De kritiek op Volkswagen, marktleider in Duitsland en Europa, beperkte zich tot een enkele aandeelhouder die wel eens precies wilde weten van wie Rolls Royce nu eigenlijk is? De eigendomsrechten van de naam liggen bij BMW, dat daardoor in 2003 de prestigieuze Engelse fabriek zo weer van Volkswagen mag afpikken. Maar of dat ook echt gebeurt laat zowel VW als BMW in het midden. BMW levert nu al de motoren en andere onderdelen voor de dure Bentley's en heeft zoveel problemen met de eigen Engelse dochter Rover dat het niet staat te springen om ook nog een andere kwakkelende Engelse autofabriek over te nemen. Dus misschien blijft Rolls Royce na 2003 wel van Volkswagen.

In ieder geval denkt Piëch met Lamborghini, Bugatti en Bentley over voldoende luxe-automobielen te beschikken om met succes de strijd aan te gaan in het topsegment van de markt, dat wordt gedomineerd door de duurdere Audi's, Mercedes S-klasse, BMW 7-serie, Jaguar en in mindere mate Porsche en Ferrari.

De integratie van de dure merken bij een fabrikant als Volkswagen, dat het toch voornamelijk moet hebben van het volume van zijn kleinere en goedkopere auto's, is een hels karwei. Maar Piëch is er van overtuigd dat het zal lukken. De productie bij Volkswagen is vorig jaar gestegen naar 4,8 miljoen auto's (dat moeten er in 2000 zes miljoen worden), er zijn 18.000 nieuwe banen bij het concern gecreëerd en de nettowinst bereikte in 1998 met 2,2 miljard mark een historisch hoogtepunt.

Begonnen bij Audi als bouwer van auto's voor de betere Duitse middenklasse staat Piëch, die in 1993 de bijna failliete boedel bij VW overnam van zijn voorganger Carl Hahn, op het hoogtepunt van zijn macht. Als een van de erfgenamen van het Porsche fortuin (moeder Louise Piëch was een zuster van Ferdinand Porsche) is Piëch financieel volkomen onafhankelijk. Bezeten van techniek perfectioneerde Piëch bij Volkswagen de zogeheten `platform-strategie', waarbij meerdere modellen op één productielijn worden gefabriceerd. Zo is de Skoda-Octavia gebouwd op een Audi-onderstel en uitgerust met Volkswagen-motoren. Andere autofabrikanten hebben hun twijfels over deze manier van produceren. Piëch niet. Dit jaar worden 60 procent van alle auto's bij VW volgens dit concept gebouwd.

Het doel is een aanval op de marktpositie van General Motors, Ford en Toyota, de drie grootste autofabrikanten ter wereld. Het enige dat nog ontbreekt bij VW is een vrachtwagendivisie. Daarvoor wordt geld gezocht op de kapitaalmarkt want VW denkt aan een overname van een truckfabrikant. ,,Maar niet tot elke prijs'', waarschuwde Piëch. ,,We kunnen ook besluiten op eigen kracht een vrachtwagen te gaan bouwen.''