Rios kansloos tegen `gebochelde' Slowaak

Hij is al twee weken in Parijs, maar Dominik Hrbaty heeft de Eiffeltoren nog niet gezien. De 21-jarige Slowaak heeft tijdens het tennistoernooi van Roland Garros geen tijd voor uitstapjes. Hij traint, hij eet, hij slaapt, en af toe speelt hij een partij.

Hrbaty (`de gebochelde' in het Slowaaks) is de reuzendoder van Roland Garros. In de tweede ronde versloeg hij de Rus Yefgeni Kafelnikov, de nummer één van de wereld. In de vierde ronde zette hij de Russische outsider Marat Safin aan de kant. En gisteren bleek de Chileen Marcelo Rios in de kwartfinale ook niet opgewassen tegen de Slowaak. Met krachtige passeerslagen overmeesterde Hrbaty de nummer 9 van de plaatsingslijst: 7-6, 6-2, 6-7 en 6-3. Door de uitschakeling van Rios blijft Kafelnikov voorlopig de nummer één van de wereld.

Op de persconferentie na zijn zege blikte Hrbaty verlegen in het rond. Om zijn nek bungelde een grote gouden ketting, op zijn donkere krullen droeg hij een petje waarop `Slovensko' staat. In gebrekkig Engels legde hij uit dat de overwinning op Rios geen bijzondere betekenis voor hem heeft. De halve finale bereiken van een van de vier belangrijkste toernooien ter wereld, daar droomt toch iedere tennisser van? Het zei Dominik Hrbaty niets. Roland Garros of een challengertoernooi in een provinciestad, het is hem om het even. ,,Ik hou van iedere overwinning. Of dat nu is op een speler van buiten de tophonderd of op een toptienspeler. Mijn mooiste overwinning is dat ik zoveel vrienden heb op de Tour.''

Hrbaty (1,83 meter, 75 kilo) is de zoon van de beheerder van tennisclub Slovan Bratislava. De vierdejaars profspeler werd in 1996 uitgeroepen tot `nieuwkomer van het jaar'. Hij klom in twaalf maanden van plaats 364 naar plaats 77 op de wereldranglijst en was destijds met zijn 18 jaar de jongste speler in de tophonderd.

Bij zijn eerste grandslamtoernooi, de Australian Open van 1997, deed Hrbaty meteen van zich spreken. Hij kreeg in de vierde ronde bijna Pete Sampras op de knieën. Maar door onervarenheid verspeelde Hrbaty in de vijfde set een 4-2 en 0-40 voorsprong op de service van de Amerikaan. ,,Ik heb mezelf sindsdien beter leter kennen'', zei de huidige nummer 30 gisteren. ,,Ik weet nu wat voor tactiek ik moet volgen op belangrijke momenten.''

Ook fysiek is de inwoner van Monaco duidelijk sterker geworden. Onder leiding van de oud-topspeler Marian Vajda trainde hij de afgelopen twee jaar gemiddeld zes uur per dag. Tegen Rios plukte Hrbaty de vruchten van die inspanning. De Slowaak verloor geen enkele servicegame en bleek in staat vrijwel iedere bal, zowel met de fore- als de backhand, voluit te raken. Vanaf de baseline domineerde hij het spel.

Na een gelijkopgaande eerste set won Hrbaty simpel ook de tweede set. Hij verloor de derde in de tiebreak. In de vierde set bleek Rios niet meer in staat net als in de vierde ronde tegen de Spanjaard Berasategui een 2-0 achterstand in sets nog ongedaan te maken.

Aan de Eiffeltoren komt Hrbaty voorlopig nog niet toe. Vrijdag strijdt hij met Andre Agassi om een plaats in de finale. Het laatste onderlinge duel, in maart in Key Biscayne, won de Slowaak. ,,Dat was op hardcourt, de favoriete ondergrond van Agassi'', herinnerde Hrbaty zich. ,,Hier spelen we op gravel, mijn favoriete ondergrond. Als ik de eerste twee sets win, kan mij niks gebeuren. Op conditie ben ik door niemand te verslaan.''

Dat wilde Rios gisteren niet beamen. Het kostte de man met de gitzwarte paardenstaart moeite om zijn teleurstelling te verbijten. Veertien toernooien heeft hij gewonnen. Vorig jaar was hij verliezend finalist bij de Australian Open en verdrong hij korte tijd Pete Sampras van de nummer-één-positie. Maar geen enkele collega zag in hem de nieuwe tenniskoning. Eerst moet hij maar eens een grandslamtoernooi winnen. ,,Ik zie er echt naar uit mijn eerste slam te winnen'', bekende Rios afgelopen week in een zeldzaam openhartig moment.

Na zijn nederlaag tegen Hrbaty was Rios weer de bekende nurks. Hij lispelde wat over de naweeën van de rugblessure die hem de eerste drie maanden van het jaar aan de kant hield. Voor het sterke spel van zijn tegenstander had hij weinig lof. ,,Het enige dat Hrbaty doet is hard slaan, zo hard als hij kan'', schamperde Rios. ,,Alleen als alle ballen ingaan, verlies ik van hem.''