Smits maakt met Pacers een valse start

Super Sunday moest een onvergetelijke dag worden voor de inwoners van Indiana. ,,Eerst de racers, dan de Pacers'', kopte de Indianapolis Star gisterochtend met een verwijzing naar de Indy 500 en het thuisduel van de Indiana Pacers tegen de New York Knicks. De bezoekende basketbalploeg uit New York saboteerde de feestplannen.

De Pacers maakten gisteravond voor eigen publiek een valse start in de finale van de Eastern Conference in de playoffs van de NBA. De ploeg met daarin de Nederlander Rick Smits verloor met 93-90 van de Knicks. In een best of seven-serie strijden de ploegen uit Indianapolis en New York om een plaats in de finale van de NBA. ,,Het was niet realistisch om te veronderstellen dat we alle wedstrijden van de Knicks zouden winnen'', zei een teleurgestelde Smits. ,,Maar deze mochten we eigenlijk niet verliezen. Toch is het nog lang niet afgelopen.''

De Pacers staan er om bekend dat zij uit net zo goed kunnen spelen als thuis. Bovendien speelt Reggie Miller in New York zijn beste wedstrijden tegen aartsrivaal de Knicks. Miller was gisteren met 19 punten topscorers bij de Pacers, Smits kwam niet verder dan twaalf punten. Hij werd na een zesde persoonlijke fout van het veld gestuurd en dat bleek een gevoelige klap voor de thuisploeg. In de anderhalve minuut die nog op het scorebord stond, verspeelden de Pacers een krappe voorsprong en scoorde de ploeg slechts drie punten, tegen negen voor de Knicks.

De zege van de Knicks versterkte opnieuw de positie van coach Jeff van Gundy. Nadat hij er op het nippertje in was geslaagd zijn ploeg naar de play-offs te leiden, sprak de club met Phil Jackson, voormalig coach van de Chicago Bulls en beoogd opvolger van Van Gundy. Maar sinds de Knicks in de play-offs spelen, gaat het steeds beter met de ploeg uit New York.

De verliezende coach heette gisteravond Larry Bird. Waar hij bang voor was, gebeurde. Sinds de vorige speelronde, tegen de Philadelphia 76'ers, had de ploeg betrekkelijk veel rustdagen. En daardoor trad volgens Bird ,,roestvorming'' op. Om de Pacers scherp te krijgen, organiseerde Bird vrijdag een openbare training waarbij de basisploeg aantrad tegen de reserves. Chearleaders (Pace Mates) en 12.000 toeschouwers ten spijt, de oefensessie mocht niet baten.

In de Western Conference versloegen de San Antonio Spurs, favoriet voor de titel, de Portland Trail Blazers. De eerste ontmoeting, zaterdag in San Antonio, eindigde in het voordeel van de thuisploeg (80-76). Vandaag treffen beide ploegen elkaar weer, morgen staan de Knicks en de Pacers opnieuw tegenover elkaar.