Publiek bewondert spierballentennis van de vrouwen

Het vrouwentennis bloeit als nooit tevoren. De nieuwe generatie speelsters is atletischer, fysiek sterker en bijna even kleurrijk als Suzanne Lenglen.

Al vielen de mussen van het dak, Suzanne Lenglen verscheen begin jaren twintig altijd op de baan met een bontjas over haar zijden tenniskleding. Het publiek vergaapte zich aan de Franse tenniskoningin die destijds het modebeeld sterk bepaalde. Lenglen speelde als eerste vrouw met blote armen. Onder haar lange geplooide rokken droeg zij bovendien kousen die slechts tot net over de knie reikten. Soms was daardoor bij een van haar sprongen een stukje bloot bovenbeen te zien.

Op Court Suzanne Lenglen, het vijf jaar geleden geopende stadion op Roland Garros, verscheen gistermiddag de Amerikaanse Venus Williams voor haar duel in de derde ronde tegen de Australische Alicia Molik. Toen Williams na het inslaan haar trainingsjack uitdeed, klonk in het met 10.000 toeschouwers gevulde stadion een bewonderend gejoel. De 18-jarige Amerikaanse met het kralenkapsel droeg een kanariegele minijurk die nauwelijks meer bedekte dan haar borsten en billen.

Venus Williams behoort tot de nieuwe generatie speelsters die ervoor hebben gezorgd dat het vrouwentennis weer is opgebloeid. De WTA-tour zat een paar jaar geleden in het slop. Na de decennia-lange hegemonie van Steffi Graf en Monica Seles leed het vrouwencircuit aan bloedarmoede. De toeschouwersaantallen liepen terug, net als de kijkcijfers op televisie.

Maar met de komst van nieuwe en kleurrijke sterren als Martina Hingis, de gezusters Williams, Anna Koernikova en recentelijk Amelie Mauresmo bloeide het vrouwentennis weer op. Er ontspon zich een interessante strijd tussen de oude en de nieuwe garde. Graf en Arantxa Sanchez waren niet langer de enige speelsters die 's morgens om zeven uur al op de trainingsbaan werden gesignaleerd. De nieuwkomers introduceerden een veel krachtiger soort tennis. Het tempo ging omhoog en het niveau van de wedstrijden steeg aanzienlijk. Dat vertaalde zich meteen in hogere kijkcijfers. Bij grandslamtoernooien is tegenwoordig het vrouwentoernooi vaak even opwindend als dat bij de mannen.

Suzanne Lenglen, die in de periode 1919-1926 zesmaal de Open Franse titel en zesmaal Wimbledon won, werd een ballerina met een racket genoemd. Het contrast met het spierballentennis van nu kan waarschijnlijk niet groter zijn. Venus Williams en Alicia Molik zijn beiden exponenten van dat krachtennis. Zij serveren harder dan veel mannen. Williams sloeg in Parijs de hardste service bij de vrouwen: 182 kilometer per uur. Molik staat bij de kannonniers op de tweede plaats met een opslag van 177 kilometer.

Op Roland Garros ontspon zich afgelopen week een discussie of het vrouwentennis niet te gespierd wordt. Volgens Martina Hingis, de huidige nummer één van de wereld, is het tegenwoordig beslist noodzaak om veel uren in de sportschool te maken.

,,Je ziet spelers op conditie wedstrijden winnen, ook al zijn ze op de baan niet zo slim. Ik dacht enige tijd geleden dat ik alleen op inzicht kon winnen. Maar fysiek kwam ik tekort. Omdat ik de laatste tijd zoveel op kracht heb getraind, win ik weer meer.''

Monica Seles prees Martina Navratilova en Steffi Graf. ,,Martina heeft spierkracht geïntroduceerd. En Steffi is een van de beste atletes aller tijden. Zij heeft tennis naar een ander niveau getild. Daarna ben ik de bal hard gaan slaan. De jonge spelers die met ons als voorbeeld zijn opgegroeid wisten dat ze nog harder moesten slaan.'' En volgens de Amerikaanse zal de volgende generatie fysiek nog weer sterker zijn.

De ontwikkeling naar een steeds fysieker vrouwentennis baart Steffi Graf juist enige zorg. Veel junioren belasten zich te zwaar, waarschuwde de Duitse veterane. ,,Aan hun lichamen kun je zien dat ze veel te veel uren maken.''

Dat geldt misschien ook voor Mary Pierce. De Fran,caise die de laatste tijds zo gespierd is dat ze maar net in haar jurkjes past, zorgde deze week voor opwinding bij haar landgenoten. Pierce vertelde dat ze in het krachthonk regelmatig creatine gebruikt. Op een ingelaste persconferentie moest toernooiarts Montalvan gisteren over haar gebruik van dit toegestane eiwitsupplement zelfs vragen beantwoorden. Wat weer leidde tot hilariteit op de persconferentie van Venus Williams, die na haar zege op Alicia Molik (6-3 en 6-1) gevraagd werd of ze ook creatine gebruikt. ,,Creawat? Ik slik alleen vitamines.''

Suzanne Lenglen had driekwart eeuw geleden zo haar eigen hulpmiddelen. Volgens de overlevering had La Lenglen altijd een zilveren flacon met cognac bij de hand. Bij het wisselen van speelhelft nam ze af en toe een flinke slok.