IJsbreker van Deutsche Telekom loopt deuk op

Ron Sommer, de topman van Deutsche Telekom, greep naast Telecom Italia. Een nederlaag kan Sommer wel hebben: hij geldt als een vechter. ,,Niet opgeven, niet klagen over de boosaardige wereld'', is zijn motto.

Het had een dag van triomf moeten worden. In de grote Arena-sporthal van Keulen had Ron Sommer, topman van Deutsche Telekom, gisteren gehoopt op een staande ovatie van de aandeelhouders voor zijn nieuwe buit. In plaats daarvan moest de Duitse ondernemer harde kritiek incasseren. Hoe was het mogelijk, dat de koop van Telecom Italia aan zijn neus voorbij ging?

`Globaal handelen', stond op de affiches in de hal. Maar de eerste grote stap naar een wereldconcern de fusie met Telecom Italia was enkele dagen eerder gefaald toen bleek dat de Italiaanse concurrent Olivetti het bedrijf had weggekaapt.

Flops als deze mislukte fusie kunnen we ons niet permitteren. Zo raken we ons geld kwijt, wierp een aandeelhouder Sommer voor de voeten, met het oog op de duidelijk gezonken beurskoers van 44 naar 35,15 mark. Een vertegenwoordiger van de Belangenvereniging van aandeelhouders was harder. Een `puinhoop' noemde Anneliese Hieke van de vereniging de internationale strategie van het concern. Als Global One, de alliantie met het France Télécom en het Amerikaanse Sprint, misloopt `kunt u opstappen', riep een andere aandeelhouder.

Ron Sommer, de wonderboy in de telecom-wereld, had het zwaar te verduren. De Italiaanse concurrent Roberto Colaninno van Olivetti had hem een lelijke domper bezorgd. `Eten of gegeten worden', is de heersende wet in de hightech-wereld van telecommunicatie. Sinds overheden in Europa zijn begonnen de telefoniebedrijven te privatiseren, zijn de vroegere monopolisten blootgesteld aan de hevige internationale concurrentie.

Sommer werd vier jaar geleden aangetrokken om de transformatie van onbeweeglijke staatsmoloch tot een lenige, concurrerende onderneming te regisseren. De dynamische Sommer geldt als een vechter. `Niet opgeven, niet klagen over de boosaardige wereld', is zijn motto. Zijn volhardendheid, zijn verstand, zijn discipline en een portie geluk hebben hem een droomcarrière opgeleverd.

Geboren in Haifa, als zoon van een Russische vader en een Hongaarse moeder, groeide hij op in Wenen, waar hij al met 21 jaar promoveerde tot doctor in de wiskunde. Het effende de weg voor een loopbaan bij het computerbedrijf Nixdorf en later bij Sony, waar hij voorzitter werd van de Duitse dochter. Grote erkenning verwierf Sommer met de wijze waarop hij erin slaagde Sony's positie op de harde Amerikaanse markt uit te breiden.

Sommer, die gefascineerd is van de ontwikkelingen in de high-tech-wereld, leek geknipt als ijsbreker voor Deutsche Telekom, dat een toppositie op de internationale markt wil bereiken. De Telekom-topman heeft zich een hoog doel gesteld. Bij zijn aantreden, verrastte Sommer ieder met zijn ambitieuze plannen: Deutsche Telekom had het potentieel in de volgende eeuw de `nummer een' ter wereld te kunnen worden.

Met verve heeft heeft Sommer aan zijn ideaal gewerkt om Telekom klaar te stomen voor de geliberaliseerde telecommunicatie-markt. In Keulen herhaalde Sommer dan ook onvermoeid de successen van de laatste jaren. Telekom had zich ontwikkeld van een staatsbedrijf tot een succesvolle privé-onderneming, het is de grootste aanbieder van Internet in Duitsland geworden, het concern beleeft een `boom' in ISDN-aansluitingen, de schuldenlast is nog hoog, maar systematisch verminderd en het personeel is teruggebracht van 230.000 naar 179.000 man. `We hebben ons huiswerk gedaan en daarop kunnen we trots zijn', vond Sommer.

Het applaus was matig, want de successen kunnen de zwakheden van Telekom niet verbloemen. Nog altijd verliest Telekom in Duitsland marktaandeel aan agressieve concurrenten zoals Mannesmann en Mobilcom. In het buitenland lukt het maar niet voet aan de grond te krijgen op aantrekkelijke markten, zoals de Amerikaanse, de Britse, laat staan de Italiaanse markt.

Voorlopig mag Sommer blijven. De raad van toezicht verlengde z'n contract tot 2005. Maar de wonderboy staat onder extra druk om van de nieuwe aandelenemissie eind juni een succes te maken, zodat met de benodigde 20 miljard ook succesvolle aquisities kunnen worden gedaan.