Bereikbaar op de Zuidpool

Enkele jaren geleden belde een Australische bergbeklimmer vanaf de Mount Everest met een mobiele telefoon naar zijn zwangere vrouw in Nieuw-Zeeland om te zeggen dat hij ten dode was opgeschreven. Hij sprak zijn laatste woorden in een Inmarsat Mini-M telefoon, een satelliettelefoon ter grootte van een kleine laptop.

Wie nu reist naar gebieden buiten cellulair bereik (het GSM-netwerk), kan op stap met een Iridium-telefoon op zakformaat. Een `mobile' qua vorm, in gewicht nog wel wat zwaarder, ongeveer 250 gram.

Het Iridiumsysteem is sinds 1 december vorig jaar beschikbaar voor de consumentenmarkt. Voor die tijd verwierf de Iridium-phone bekendheid via acties van avonturiers als Ronald Naar, die met slede en zeil de Zuidpool probeerde over te steken. ,,Het is een hele klus geweest Naar gesponsord te krijgen'', aldus de woordvoerder van Glocall, de service provider van Iridium Nederland. ,,We zaten toen nog in de proefperiode. Als de telefoon niet naar behoren had geopereerd, hadden we een groot probleem gehad''. De telefoon per satelliet werkte echter prima. Naar belde vrolijk vanaf zijn godverlaten continent met de bewoonde wereld en kon de batterijen via zonnepanelen opladen. Zeiler Hans Bouscholte, die in februari per open catamaran de Atlantische Oceaan overstak, kreeg ook zo'n telefoon mee, en vier paar batterijen. Dat bleek net genoeg. De aanwezigheid van de Iridium was voor de zeilers van levensbelang, aldus de woordvoerder van Glocall. ,,Midden op zee hebben de zeilers naar een arts aan wal gebeld voor dringende, medische adviezen.''

Die adviezen kwamen haarfijn door, omdat de Iridum belt via een eigen satellietnetwerk, bestaande uit 66 satellieten op 780 kilometer laagte. De Inmarsats bellen via satellieten op 38.000 kilomter hoogte en die afstand zorgt voor de hinderlijke vertraging van ettelijke seconden in de gesprekken, als ook voor hoge kosten.

De doelgroep van het nieuwe satelliettelefoontje zijn `personen die buiten het bereik van een GSM-netwerk zijn', zoals wereldreizigers, zeilers, luchtballonvaarders en bijvoorbeeld zakenlieden in afgelegen gebieden. Met een extra module is de Iridium-telefoon ook bruikbaar voor GSM-communicatie. Het is nog wel een duur speeltje, aan te schaffen voor ƒ6.850 (ex BTW en ex GSM-module) en 50 dollar per maand voor het abonnement. Momenteel is alleen nog het apparaat van Motorola verkrijgbaar, vanaf volgende maand is ook de `Kyocera' van de gelijknamige fabrikant te koop, voor ƒ7.650 ex BTW. De gesprekskosten? Die zijn deze maand net verlaagd, van zo'n 7 dollar per minuut naar 4 tot 5,5 dollar per minuut. Voor wie digitale nummerweergave op zijn (gewone) telefoontoestel heeft: het Iridium-nummer is herkenbaar aan kengetal 008816 en dan acht opeenvolgende cijfers.

Glocall bv te Den Haag 070–3001818. Website: www.iridium.nl