Carrièrevrouw wil blinde masseur weer laten zien

Hollywood weet wel hoe je een gestresste carrièrevrouw uit de grote stad tot inkeer moet brengen. Achtereenvolgens zagen we dit jaar Kristin Scott Thomas in The Horse Whisperer, Robin Wright Penn in Message in a Bottle en nu Mira Sorvino in At First Sight ontdooien in de armen van een norse, de natuurwetten beter kennende kluizenaar uit een toeristisch aantrekkelijk buitengewest. De neurotische dames zijn natuurlijk geen partij voor de innerlijke harmonie van oerkerels als paardenfluisteraar Robert Redford, ambachtelijk scheepsbouwer Kevin Costner en blinde masseur Val Kilmer. Je moet zo'n man met rust laten, ontdekken ze door schade en schande na een paar uur melodramatisch geweld. Het lijkt wel een nieuw subgenre, dat niet alleen omdat de doelgroep uit vrouwen bestaat angstvallig vasthoudt aan een nogal seksistische rolverdeling: de eerste film over een mannelijke workaholic die wegsmelt bij een oervrouw moet nog gemaakt worden.

De eerlijkheid gebiedt te vertellen dat het eigenlijke thema van At First Sight meer allure beloofde. Net als Awakenings is de film gebaseerd op een non-fictieverhaal van de in kwesties van perceptie en cognitie gespecialiseerde arts Oliver Sacks, dat de casus beschrijft van een praktisch vanaf zijn geboorte blinde man. Door een operatie herwint hij zijn gezichtsvermogen, maar slaagt er aanvankelijk niet in de visuele informatie tot een coherent beeld te coderen. Wanneer dat met vallen en opstaan wel begint te lukken, laat zijn netvlies het opnieuw afweten.

Regisseur Irwin Winkler (de producent van Rocky en Raging Bull, in zijn vierde film achter de camera) zei over At First Sight: ,,Hoewel de wetenschappelijke aspecten van groot belang zijn, intrigeerden ze me minder dan de menselijke kant.'' En dus wordt de tactiele oriëntatie van de blinde masseur gereduceerd tot het erotiserende effect op zijn vrouwelijke cliënten en komen we over de werkwijze van een visueel therapeut weinig meer te weten dan dat Nathan Lane net zo geestig probeert te zijn als Robin Williams.

Val Kilmer doet zijn best om de hoofdrol serieus te spelen, zonder de mannetjesmakerij uit bij voorbeeld The Saint, en desondanks doet hij met een zonnebril op nog het meest denken aan de Duitse Schlagerkoning Heino.

Het kan nooit de bedoeling zijn geweest van Winkler om met zijn film hetzelfde te doen voor blinden wat Children of a Lesser God voor doven deed. At First Sight laveert ongemakkelijk tussen wetenschappelijke popularisering en mierzoete liefdesfilm, met Sorvino als de misplaatste reddende engel en Kilmer als het tegensputterende object van zowel haar liefde als liefdadigheid. Ook de kans voor open doel om de futiliteit van het geloof in wetenschappelijke almacht aan de kaak te stellen laten Winkler en zijn scenarioschrijver Steve Levitt geheel door de vingers glippen

At First Sight. Regie: Irwin Winkler. Met: Mira Sorvino, Val Kilmer, Kelly McGillis, Steven Weber, Bruce Davison, Nathan Lane. In: 15 theaters.