Sonia! Dochter van India, we hebben je nodig!

Sinds Sonia Gandhi aftrad als voorzitter van de Congrespartij zijn in heel India mensen in hongerstaking gegaan om haar te dwingen tot een terugkeer. Haar woning in New Delhi wordt al dagen belaagd door supporters.

Muziek, vuurwerk en honderden dansende en schreeuwende Indiërs rond brandende poppen. Het vuur gaat in de rebellen in de Congrespartij die haar vorige week aanspraken op haar Italiaanse afkomst – en vonden dat een ,,buitenlander'' nooit premier van India mocht worden. Donderdagavond werden ze uit de partij gezet; maar op de afgezette Akbar Road, langs Sonia's woning in het centrum van New Delhi, waren ze al tientallen keren afgebrand. De groepjes demonstranten, gewapend met luidsprekers, vlaggen en spandoeken, lossen elkaar in hoog tempo af voor de zij-ingang van het bolwerk van de Congrespartij. Een vrachtwagen wurmt zich toeterend door de menigte om water te brengen aan de uitgedroogde Gandhi-aanhangers.

Op de stoep voor de versterkte bungalow, tussen de tientallen politie-agenten en ander veiligheidspersoneel, doen straatverkopers van ijs, kokosnoten, meloen en kulfi goede zaken, maar niet voor iedereen. Uit alle hoeken van India zijn ze de afgelopen dagen gekomen: per trein, kameel, bus, of vliegtuig, om te vasten voor Sonia. Sommige hongerstakers lopen moe en verzwakt rond – de hitte en de emoties zijn hun te veel geworden; een groepje oude, donkere Rajasthani's met felgekleurde tulbanden zingt onder de bomen strijdliederen uit een ver verleden; anderen liggen bij temperaturen van boven de veertig graden op witte lakens onder tentdoeken, omringd door talloze levensgrote foto's van Jawaharlal Nehru, zijn dochter Indira Gandhi, haar zoon Rajiv, diens weduwe, Italiaanse Sonia en zelfs de verguisde oud-partijleider Sitaram Kesri; één grote tentoonstelling van loyaliteit – opposanten noemen het verstandsverbijstering – aan de Nehru-Gandhi's, de dynastie die India land decennialang regeerde na de onafhankelijkheid.

,,Wij blijven in hongerstaking totdat Sonia terugkomt'', zegt een voormalige parlementariër die vanuit de zuidelijke deelstaat Andhra Pradesh naar Delhi is gevlogen om Soniaji over de streep te trekken. ,,Zij is de enige leider van India. Vanmiddag kwam ze bij ons langs, hier in de tent, samen met haar zoon Rahul, om ons te vragen op te houden met onze hongerstaking. Ik heb tegen haar gezegd: `Madam, alleen als u uw ontslag intrekt.' Wij zijn bereid ons leven te geven voor haar en voor India.''

De Sonia-golf die over India trekt neemt soms bizarre vormen aan. Eergisteren konden Sonia-supporters op Akbar Road ternauwernood voorkomen dat een vrouw zich in brand stak nadat zij haar sari met kerosine had overgoten. Ook uit andere delen van India komen berichten over zelfmoordpogingen uit solidariteit met de vrouw die 52 jaar geleden niet in India, maar in Noord-Italië werd geboren. Ook de partijtop reageerde op een Gandhi-getrouwe manier: vier deelstaat-premiers van de Congrespartij dienden hun ontslag in, gevolgd door tientallen, mogelijk honderden Congres-leiders uit de districten, de dorpen en de gehuchten op het platteland van India. ,,Sonia! Je bent onze schoondochter, een dochter van India!'', schreeuwt een groepje jonge mannen aan het hek van haar woning. ,,We hebben je nodig!'' Dan volgt een eindeloze reeks spreekkoren waarin Rajiv Gandhi – gisteren was zijn achtste sterfdag – Indira en Sonia worden verheven tot goddelijke proporties. ,,Ik weet zeker dat ze terugkomt'', zegt Mohammed Islam, één van de demonstranten. ,,Het is gelul dat Sonia een buitenlandse is. Ze is meer Indiaas dan alle andere Indiërs bij elkaar – niemand heeft zich meer opgeofferd voor India dan Sonia. Haar schoonmoeder en haar man hebben hun leven gegeven voor ons land, ze zijn vermoord door de elementen die de Indiase eenheid nu bedreigen. Ik zweer dat ze terugkomt; er is nog nooit een Gandhi geweest die het Indiase volk in de steek heeft gelaten.''