Roche en BASF zwaar beboet in VS om kartel

Het Zwitserse farmaciebedrijf Roche en zijn Duitse branchegenoot BASF moeten in de Verenigde Staten een boete betalen van in totaal 725 miljoen dollar (bijna 1,5 miljard gulden) wegens het maken van kartelafspraken over de verkoop van vitaminepreparaten in de VS.

De Franse farmaceut Rhône-Poulenc, die ook heeft deelgenomen aan het kartel, heeft geen boete gekregen omdat het bedrijf haar medewerking heeft verleend aan het onderzoek van het Amerikaanse departement van Justitie. Met het betalen van de boete (500 miljoen dollar voor Roche en 225 miljoen dollar voor BASF) ontlopen beide bedrijven gerechtelijke vervolging. Wel kunnen individuele werknemers nog vervolgd worden. Een medewerker van Roche, de ex-marketingdirecteur voor de vitamineproducten, is al veroordeeld tot vier maanden cel en een boete van 100.000 dollar.

Bovendien verwachten analisten dat Amerikaanse bedrijven en consumenten nu civiele procedures zullen aanspannen tegen de ondernemingen die in het vitaminekartel hebben geparticipeerd. Naast de drie Europese bedrijven betreft dat enkele kleinere Amerikaanse en Japanse farmaceuten. De Europese Commissie heeft aangekondigd ook met een onderzoek bezig te zijn naar mogelijke afspraken tussen de vitamineproducenten. Een besluit wordt niet op korte termijn verwacht.

Het vitaminekartel heeft tien jaar gefunctioneerd. De Amerikaanse autoriteiten doen al een jaar onderzoek naar beschuldigingen dat de ondernemingen geregeld bijeenkwamen om afspraken te maken. De samenzwering betrof ook de rest van de wereld. Het gaat om vitamines voor zowel mensen als dieren.

De Amerikaanse markt heeft een waarde van 3 miljard dollar per jaar. Roche heeft een marktaandeel van 40 procent, BASF 20 procent en Rhône-Poulenc 15 procent. Door de prijsafspraken hebben consumenten en veeboeren vele tientallen miljoenen dollars te veel betaald.

Roche zei in een reactie spijt te hebben van de prijsmanipulatie. Volgens het farmacieconcern is einde gemaakt aan deze ,,illegale praktijken'' en hebben de verantwoordelijken het concern al ,,verlaten''. Ook BASF zei de boetes te accepteren en spijt te hebben. (AFP, KRF)