De Six from Antwerp

Nee, België is niet alleen patat en Manneke Pis! Wie bijzondere designkleding wil zien, én kopen, begeve zich naar Antwerpen. Voor met opzet gekreukte pakken en latex in neonkleuren. Een impressie.

Dertien jaar geleden huurde ontwerper Dries Van Noten (nu 41), samen met Ann Demeulemeester, Walter van Beirendonck, Martin Margiela, Dirk Bikkembergs en Dirk Van Saene – het spraakmakende groepje leerlingen dat in `80 en '81 examen deed op de mode-afdeling van de Antwerpse Academie voor Schone Kunsten – een bestelbusje. Met hun toen nog bescheiden collectie trokken ze naar Londen voor hun eerste défilé onder eigen naam. Ze werden wegens hun onuitspreekbare Vlaamse namen betiteld als de `Six from Antwerp'.

Gesteund door de lovende kritiek van Suzy Menkes, de moderedactrice van de Herald Tribune, veroverden de Zes van Antwerpen de catwalks van Parijs tot Tokio. De goedkeuring van Menkes is voor een ontwerper wat de pauselijke zegen is voor een katholiek. Nu behoort Van Noten tot de wereld van topcouturiers.

De onopvallende, correct geklede Dries Van Noten oogt als de succesvolle zakenman die hij is. Zijn winkel, in een stijlvol pand in de Nationalestraat, heeft een geraffineerd vleugje romantiek met het door matglas gefilterde licht en de antieke houten meubels. De ontwerper is gefascineerd door kleurrijke en verfijnde orientaalse stoffen. Zonder gêne kunnen je handen langs de dure zijden japonnen strijken, terwijl de verkoopsters op enige afstand acteren dat ze bezig zijn. Natuurlijk hebben ze je wel gezien. Van Noten stelt hoge eisen aan zijn medewerkers. Het verkopen van kleding is ten minste zo belangrijk als het ontwerpen.

Sommige stoffen vertonen expres kleurverschillen of zijn met opzet gekreukt. Toen Van Noten eens hoorde dat zijn zojuist gekochte creaties urenlang waren gestreken om de kreukels eruit te krijgen, besloot hij kaartjes in de kledingstukken te hangen met de tekst: `dit kledingstuk kan oneffenheden vertonen en dat is ook zo gewild'.

Walter van Beirendonck, Mohawk-kapsel en ruige baard, opende enige maanden geleden zijn winkel in een voormalige parkeergarage in de Sint-Antoniusstraat. Een plastic poort schiet omhoog zodra de klant de ingang nadert. Op het eerste gezicht zijn er geen kleren te zien. Een reusachtige polyester beer ligt languit op de betonnen vloer, in zijn buik hangt de kindercollectie. De ronde toonbank, zwevend aan stalen kabels, lijkt het bedieningspaneel van een ruimteschip. De kleding ligt verborgen in beweegbare plastic panelen, alsof het een assemblagelijn van auto's betreft. Het idee van de garage als werkplaats onder felle tl-buizen is overal aanwezig. Van Beirendonck kreeg grote bekendheid met zijn Wild & Lethal Trash-collectie: leer, latex en spijkerstof in felle neonkleuren. `Crash! Pow! Clothes go Extraterrestrial!' schreef Suzy Menkes begin '95 in de Herald Tribune, na het bijwonen van Walters défilé in Parijs. Zijn doorbraak was daarmee een feit.

Wat de Vlamingen bindt, is hun liefde voor Antwerpen, de onwrikbare opvatting over mode en hun gezamenlijke afkomst: de Antwerpse Mode-academie. Vijf van de Zes hebben hun atelier in de Scheldestad. Het idee achter hun ontwerpen is gebaseerd op twee principes: het moet lekker aanvoelen en het moet passen bij de uitstraling van de klant.

De Antwerpse mode-academie geldt als optimale kweekschool voor aanstormend talent. In tegenstelling tot andere opleidingen is deze school geen privé-instelling en dus niet afhankelijk van het aantal inschrijvingen. Hierdoor kan de school haar eigen hoge eisen stellen aan de toelating. Het jaarlijkse défilé van de examenklas wordt door 6.000 belangstellenden gadegeslagen, waaronder afgevaardigden van alle gevestigde modehuizen ter wereld.

Nu Antwerpen nog tot 15 september in de ban is van de tentoonstellingen rond de schilder Antoon Van Dyck, blijkt dat de Zes ook niet vies zijn van platte commercie. Ann Demeulemeester maakte tassen van wit schilderdoek, Dries van Noten komt met twee sjaals naar een detail uit een schilderij van Van Dyck en Dirk Bikkembergs ontwierp een riem met de gesp zoals die 400 jaar geleden werd gedragen. Zolang het maar lekker zit en iets toevoegt aan de persoonlijkheid van de klant.

Het Modepaleis (Dries van Noten), Nationalestraat 16, 00-3232339437

Walter Window Wonder (Walter van Beirendonck en Dirk Van Saene), Sint-Antoniusstraat 12, 00-3232132644

Louis, (alle merken), Lombardenstraat 2, 00-3232329872

Défilé van de examenklas van de Hogeschool Antwerpen, afdeling mode op 17, 18 en 19 juni in de Handelsbeurs, Twaalfmaandenstraat (Meir) Antwerpen, reserveren 00-3232130033.