Indianen gaan met subsidie op walvisjacht

Voor het eerst in zeventig jaar hebben de Makah-indianen in de Amerikaanse staat Washington weer een walvis geschoten – met overheidssubsidie. Opgetogen stamleiders zeggen dat ze hiermee een oude traditie in ere herstellen. Maar milieu-activisten veroordelen de actie als ,,een gruwelijke tragedie''.

De jagers in hun houten kano's verwondden de jonge grijze walvis maandag verscheidene malen met roestvrijstalen harpoenen. Daarna maakten ze hun werk op een minder traditionele manier af: met een .50 kaliber militair geweer, dat door zwaar pantser heen kan schieten. Al snel was een grote rode vlek zichtbaar in het zeewater. Filmploegen van lokale televisiestations volgden het hele spektakel vanuit helikopters.

Ondanks hulp van stamgenoten in motorboten lukte het niet om de mond van het dier tijdig dicht te naaien. Het grote lichaam vulde zich daardoor snel met water en zonk naar de oceaanbodem. Een grote vissersboot moest eraan te pas komen om de dode walvis weer op te hijsen.

Terwijl twee triomfantelijke jagers op zijn rug stonden werd het dier uiteindelijk aan land gesleept. Honderden Makah-indianen waren daar in de regen samengedromd voor zang, dans en andere plechtigheden die de traditie voorschrijft bij de vangst van een walvis. Het vlees, het spek en de olie van de walvis werden verdeeld onder de leden van de stam.

Aan het begin van de eeuw dreigde de Californische grijze walvis door intensieve jacht uit te sterven, waarop de VS de jacht in 1937 verboden. Tegenwoordig zijn er weer zo'n 25.000 walvissen in de Stille Oceaan, en in 1994 werd de grijze walvis van de lijst van bedreigde diersoorten geschrapt.

De Makah dienden daarop bij de Internationale Walvis Commissie een verzoek in om weer jacht op de walvis te mogen maken, om op die manier hun culturele identiteit als walvisjagers nieuw leven in te blazen. Eeuwenlang was de walvisvangst een belangrijk ritueel voor opgroeiende jongemannen, en een bron van verhalen en liederen.

Ruim een jaar lang hebben de Makah zich, met een overheidssubsidie van ruim 300.000 dollar, op de jacht voorbereid. Milieu-activisten, die met hun eigen boten geprobeerd hebben de jacht te verhinderen, zeggen te vrezen dat Noorwegen en Japan nu met eenzelfde beroep op culturele tradities als de indianen de grootschalige walvisvangst zullen hervatten. ,,Ze hebben een intelligent, prachtig dier doodgeschoten'', zei een van hen, ,,gewoon weggeblazen met een anti-tank wapen. Daar is niets eervols aan.''