Een oordoorsmeerbeurt

Steentjes, schelpjes, zaden, knoopjes en zelfs een keer een muntje: in zijn twintigjarige loopbaan als oorschoonmaker heeft Kasim (35) al heel wat rommel uit de oren van zijn klanten gehaald. Met hun rode tulband en hagelwitte kleding zijn de oorschoonmakers een opvallende verschijning in het straatbeeld van Bombay. Een groepje van vijf opereert in de schaduw van het majestueuze Chhatrapati Shivaji Terminus, ofwel VT Station: het in neo-Victoriaanse stijl opgetrokken hoofdspoorwegstation.

Hun potentiële klantenkring is groot: elke dag maken zo'n twee miljoen reizigers gebruik van het station. De oorschoonmakers zijn niet de enige lichaamverzorgers op de trottoirs rondom het station: ook masseurs, kappers/scheerders en nagelknippers bieden hun diensten aan.

Het gereedschap van Kasim lijkt wat op dat van een tandarts: haakjes, tangetjes en mesjes. Daarnaast is zijn houten kistje gevuld met een sponsje, wat doekjes, een flesje waterstofperoxyde en een vijftal flesjes olie met verschillende essences.

Een magere oude man in een dhoti (soort wijde broek) gaat zitten. Kasim gaat gretig met een scalpelachtig mesje het oor binnen. Op zijn oorschelpen heeft de man een uitbundige haargroei, iets wat je vooral ziet bij mannen uit Zuid-India. Het vlijmscherpe mes verdwijnt diep in het oor. Behalve de talgachtige oorsmeer, verwijdert hij ook harde aangekoekte stukken die diep in het oor moeten zitten. Na een grondige reiniging met waterstofperoxyde, worden de oren ingesmeerd met olie. Na tien minuten is een indrukwekkende hoeveelheid vuil uit de oren verwijderd.

Dan kijkt Kasim naar mijn oren en vraagt of ik het wil proberen. De schrik slaat me om het hart. `No, thank you, I use cotton sticks', probeer ik er onder uit te komen. Fout, dat blijkt juist een extra reden voor een goede oordoorsmeerbeurt. Met wattenstaafjes duw je het smeer juist dieper het oor in, legt Kasim me uit, terwijl hij zijn scalpel losjes in zijn rechterhand houdt.

Terwijl de fotograaf me grijnzend aankijkt hoe ik me hieruit red, komt de redding in de persoon van een nieuwe, gehaaste klant. Snel neem ik afscheid van Kasim die zijn mes diep in het oor van de nieuwe klant steekt.