Ultimatum voor stadsauto Smart

Als de verkoop van het `stadsautootje' Smart niet binnen zes maanden drastisch toeneemt, draait DaimlerChrysler ,,de geldkraan dicht''. Dit dreigement heeft topman Jürgen Schrempp geuit tegenover managers van het Duits-Amerikaanse autoconcern, zo bericht het Duitse opinieweekblad Der Spiegel.

DaimlerChrysler is eigenaar van Smart, het autootje dat ontworpen is door de Zwitser Nicholas Hayek, tevens producent van Swatch-horloges. De Duitse autofabrikant stak twee miljard mark (2,25 miljard gulden) in de ontwikkeling van Smart, die sinds oktober vorig jaar verkocht wordt. De auto wordt gebouwd door Micro Compact Car (MCC), voorheen een joint venture van DaimlerChrysler en Hayek's horlogebedrijf. Hayek verkocht een maand na de introductie van de Smart zijn 19-procentsbelang aan de Duitsers.

Als DaimlerChrysler stopt met de productie van de Smart, kost dat het concern naar schatting van Der Spiegel drie miljard mark. Niet alleen moet er een sociaal plan voor de 1700 werknemers van de Smart-fabriek in het Franse Hambach komen, maar ook dienen de onderdelenleveranciers die een vaste afzet is gegarandeerd te worden afgekocht.

Smart wordt al vanaf de start van de productie geplaagd door problemen. De productiestart werd eind 1997 met een half jaar vetraagd omdat Schrempp niet tevreden was over de kwaliteit van het 2,5 meter korte autootje. Eind januari bleek dat de Smart bij de zogeheten eland-test, waarbij de auto een scherpe uitwijkmanoeuvre moet maken, omviel. Door de tegenvallende verkopen werd de productie bovendien onlangs tijdelijk gestaakt. Vorige maand werd Smart-baas Jörg Schär door DaimlerChrysler aan de kant geschoven, nadat Smart de verkoopverwachtingen naar benden had bijgesteld van 140.000 naar 100.000.

Zowel DaimlerChrysler als MCC weigeren commentaar te geven op de vermeende uitspraken van Schrempp. Volgens een MCC-woordvoerder in het Duitse Sindelfingen is de door Schrempp geëiste minimale verkoop van 80.000 Smarts ,,geen enkel probleem. De nieuwe reclamecampagne begint vruchten af te werpen en de orders stromen binnen'', aldus de woordvoerder.

In Nederland zijn nu ongeveer 1600 Smarts verkocht. Volgens een woordvoerder van Smart Nederland is het doel voor dit jaar ,,ongeveer 3000 tot 4000 verkochte Smarts. Dat halen we ruim.''