Manchester United wint met landstitel eerste hoofdprijs

De Schotse coach Alex Ferguson heeft gisteren de eerste stap op weg naar onsterfelijkheid gezet door met Manchester United de landstitel te veroveren. De 57-jarige Ferguson zou de eerste trainer kunnen worden in de geschiedenis van het Engelse voetbal die drie hoofdprijzen wint. Na het behalen van de vijfde landstitel in zeven jaar speelt Manchester United volgende week de FA Cup-finale tegen Newcastle United, waarna in de eindstrijd van de Champions League tegen Bayern München een ultieme droom in vervulling moet gaan. Maar de Reds gaan zwaar gebukt onder die last.

De Premier League beleefde gisteren een opwindende ontknoping van de titelrace tussen Manchester United en Arsenal, dat na de 1-0 nederlaag tegen Leeds United slechts gebaat was bij een misstap van zijn rivaal. Maar in het Theatre of Dreams vreesden ruim 55.000 fans van Manchester slechts twintig minuten dat Tottenham Hotspur nota bene de gehate buurman Arsenal aan de titel zou helpen. Doodstil was het op Old Trafford, toen Les Ferdinand in de 25ste minuut de verkeerd opgestelde Manchester United-keeper Peter Schmeichel met een lob verraste: 0-1. Mobiele telefoons rinkelden onophoudelijk om de tussenstand bij Arsenal-Aston Villa door te geven en bij Manchester werd de geblesseerde Jaap Stam node gemist in de defensie.

Twee minuten voor rust zorgde David Beckham voor verlichting door met een fraai schot Spurs-doelman Ian Walker te passeren. Ook Arsenal ging met een gelijke stand (0-0) naar de kleedkamer. Met een gouden wissel forceerde Ferguson de overwinning voor Manchester United. De aanvankelijk gepasseerde spits Andy Cole verving de onopvallende Terry Sheringham en binnen vier minuten beantwoordde de Britse aanvaller aan zijn reputatie. Na een pass van Gary Neville nam Cole de bal schitterend aan, waarna hij Walker met een lob passeerde: 2-1.

Het was de zeventiende goal van Cole, één minder dan zijn partner Dwight Yorke, die met Michael Owen van Liverpool en Jerrel Hasselbaink van Leeds United met 18 treffers topscorer werd van de Premier League. Op het doelpunt van Cole hadden de Spurs geen antwoord meer. Zonder de al snel met een blessure uitgevallen David Ginola – door zijn collega's uitgeroepen tot speler van het jaar – maakte Tottenham aanvallend een machteloze indruk. Op Highbury maakte Nwankwo Kanu na een uur spelen zijn opwachting en ook de Nigeriaanse spits was binnen vier minuten trefzeker.

Kanu stond na een corner van Petit op de juiste plaats om Villa-keeper Oakes kansloos te laten. Maar zelfs aan een 1-0 overwinning had Arsenal niet genoeg. Met 78 punten uit 38 wedstrijden bereikten de Gunners hetzelfde totaal als vorig seizoen, toen ze de `dubbel' veroverden. Ook in Londen werd driftig getelefoneerd. Maar op Old Trafford hield het verkrampt spelende Manchester de 2-1 voorsprong intact, waardoor het één punt meer behaalde dan Arsenal. Dennis Bergkamp berustte in de tweede plaats voor zijn ploeg. ,,Hoewel we de titel zijn kwijtgeraakt, hebben we dit seizoen toch progressie geboekt.''

Voor Ferguson ging na de bevrijdende zege op de Spurs een hartenwens in vervulling. Voor het eerst in zijn dertienjarige carrière op Old Trafford behaalde hij de landstitel in eigen huis. Maar pas als de eeuwig kauwgom kauwende Schot de Champions League wint, zal hij in de voetsporen treden van de legendarische Sir Matt Busby. Sinds de in 1994 overleden coach in 1968 de Europa Cup 1 naar Old Trafford bracht, worstelen zijn opvolgers met een beladen erfenis. In een prachtige documentaire voedde de BBC zaterdagavond het heimwee naar sterren als George Best, Bobby Charlton en Denis Law. Zonder de Europa Cup in hun bezit kunnen de huidige vedetten als Giggs en Beckham zich niet met hen meten.