Rafter nadert koppositie van Kafelnikov

Tennisser Patrick Rafter kan morgen nummer één van de wereldranglijst worden. De Australiër was gisteren bij het graveltoernooi van Rome te sterk voor Nicolas Lapentti uit Ecuador. Rafter won de partij in de kwartfinale met 4-6, 7-5 en 6-1. In de halve finale speelt hij vandaag tegen de Spanjaard Felix Mantilla. Rafter moet het toernooi winnen om de Rus Jevgeni Kafelnikov van de eerste plaats te verdrijven.

Rafter speelt in Italië voor het eerst sinds lange tijd op zijn vertrouwde niveau. In de vorige ronde behaalde hij een knappe overwinning op de Amerikaan Andre Agassi. Rafter speelde gisteren voor de eerste keer tegen Lapentti. De Zuid-Amerikaan maakte een sterke indruk en hij zal een lastige tegenstander zijn voor het Nederlandse Davis-Cupteam dat in september een degradatiewedstrijd speelt tegen Ecuador.

Rafters volgende tegenstander Felix Mantilla behaalde gisteren een vrij simpele zege op de Duitser David Prinosil: 6-2 en 6-4. Ook Alex Corretja bereikte de laatste vier. De Spanjaard had drie sets nodig tegen de Argentijn Franco Squillari: 5-7, 7-6 en 7-5. Squillari liet in de tweede set een matchpoint onbenut. Hij kwam in de derde set met 5-2 en knokte zich terug tot 5-5. Squillari moest in de elfde game een doorbraak toestaan. Op het vijfde matchpoint maakte Corretja de partij uit.

Gravelspacialist Corretja speelt in de halve finale tegen de Braziliaan Gustavo Kuerten, die kort voor middernacht een marathonpartij tegen de Slowaak Karol Kucera in zijn voordeel besliste met 3-6, 6-4 en 7-5. Het duel vergde twee uur en twintig minuten. Kuerten won in 1997 het toernooi van Roland Garros en behoort eind deze maand weer tot de kanshebbers in Parijs.

Bij het vrouwentoernooi in Berlijn leed de Duitse Steffi Graf een nederlaag tegen de Française Julie Halard-Decugis: 5-7, 6-4 en 6-4. Graf klaagde na afloop weer over rugproblemen. Vorig jaar werd ze ook in de kwartfinale uitgeschakeld in Berlijn. Ze won het toernooi negen keer. Graf was gisteren teleurgesteld maar beloofde beterschap op Roland Garros. Voor die tijd neemt ze een paar dagen rust.

Halard-Decugis speelt vandaag in de halve finale tegen Ruxandra Dragomir. De Roemeense bedwong de Zwitserse Patty Schnyder in drie sets: 3-6, 6-1 en 6-1. De Spaanse Aranxta Sanchez Vicario profiteerde van een elleboogblessure van Serena Williams. De Amerikaanse moest bij een achterstand van 6-3 en 3-2 opgeven. Sanchez speelt in de halve eindstrijd tegen de Zwitserse Martina Hingis, die de Oostenrijkse Barbara Schett in twee sets versloeg: 7-5 en 7-5.

In Antwerpen bereikte Kristie Boogert gisteravond de halve finale. De Nederlandse speelster won na drie tiebreaks van de Belgische Sabine Appelmans: 6-7, 7-6 en 7-6. Boogert speelt vandaag in de halve finale tegen de Belgische Justine Henin.