Kabel zet Amerikaanse mediamarkt op zijn kop

Het versturen van tv-signalen, Internet en telefoon via de kabel is van groot belang voor de strate- gie van Microsoft, America Online, AT&T en Philips.

Met een investering van 5 miljard dollar in AT&T en nog eens 600 miljoen in Nextel heeft Microsoft definitief kleur bekend. Belangen in telecommunicatie en kabel zijn strategisch noodzakelijk.

Enkele jaren al was Microsoft een investeerder in kabel in de Verenigde Staten Comcast) en Groot-Brittannië (Telewest). Dit jaar heeft Microsoft geïnvesteerd in NTL en NorthPoint en de Nederlandse kabel (UPC, Chello). Het bedrijf overweegt nu ook een dertig procentsbelang te nemen in Cable & Wireless, eveneens gevestigd in Engeland.

,,Microsoft verandert zijn strategie niet maar wordt van een passieve investeerder nu een actieve investeerder'', aldus analist Abhi Chaki van Jupiter Communications. ,,Ze willen een dominante speler worden op het gebied van `broadband'.'' Broadband is de naam voor de dikke pijplijn die de mogelijkheid biedt om data en video, dat wil zeggen telefoon, televisie en Internet, door één kabel te sturen. Kabel kan de dikke pijplijn van de toekomst worden.

Analisten denken niet dat Microsoft zal willen uitbreiden naar een andere sector door zelf een kabelmaatschappij te worden. Het bedrijf domineert op het gebied van besturingssoftware (Windows) voor personal computers, op het gebied van zogeheten browsers voor Internet (Explorer) en wil nu ook de softwaremarkt voor de settopbox veroveren. Daarvoor gebruikt het bedrijf een afgeslankte versie van Windows, die Windows CE heet. De settopbox stuurt het signaal dat de woning inkomt naar de televisie en de pc. Chaki: ,,Niet alleen het leveren van Windows CE voor settops maar ook Windows NT aan de kant van de servers is belangrijk voor Microsoft.''

De toekomst van kabel ziet er rooskleurig uit. AT&T, traditioneel een telecommunicatiemaatschappij, heeft zich met grote overnames opgeworpen als de belangrijkste Amerikaanse kabelmaatschappij. Nadat AT&T Comcast had overtroefd in de strijd om MediaOne polsten topmensen van Microsoft en America On-Line (AOL) deze partijen over hoe zij een rol konden spelen. Microsoft kreeg een grote order van AT&T en investeerde als tegenprestatie 5 miljard dollar in het bedrijf. AOL, de grootste Internetleverancier ter wereld, bleef buiten schot maar kondigde als een soort antwoord op Microsoft deze week overeenkomsten met vier bedrijven aan, waaronder Philips.

AOL neemt settopboxen af die Philips in samenwerking met National Semiconductor heeft ontwikkeld. Het wil zelf bovendien met softwarebedrijf Oracle programmatuur voor die settopboxen schrijven en noemt dat AOL TV. De settopboxen vertalen signalen die DirecTV, een satelliettv-bedrijf, uitzendt en die het mogelijk moeten maken om tv en internet op een en hetzelfde tv-scherm te krijgen. Het plan is al een concurrent voor WebTV genoemd. De tv-signalen komen via de schotel binnen, Internet voorlopig nog via de telefoonlijn.

AOL zal een harde dobber hebben aan de concurrentie met broadband. ,,Het wordt een laatste optie voor consumenten die niet kunnen profiteren van de opgewaardeerde kabel of telefoonlijnen'', verklaarde Christopher Mines van Forrester Research. Abhi Chaki is al net zo negatief en noemt de combinatie Philips en National Semiconductor ,,een waardeloze partnership''. Hij beschouwt elke ontwikkeling in aansluitingen met weinig capaciteit als doodlopend en wijst erop ,,dat Philips nog nooit met succes een produkt in de Verenigde Staten op de markt heeft gebracht.''