Patten wordt lid Europese commissie

De Britse regering heeft besloten de Conservatieve politicus Chris Patten voor te dragen als opvolger van Europees Commissaris Sir Leon Brittan.

Patten, wiens kandidatuur volgens de Financial Times later deze maand officieel bekend wordt gemaakt, was de laatste Britse gouverneur van Hongkong en geldt als pro-Europees. Pattens voordracht wordt uitgelegd als een poging van premier Blair om de Eurosceptische flank binnen de Conservatieve Partij de wind uit de zeilen te nemen.

Met Pattens voordracht legt premier Blair de traditie naast zich neer om de kandidaat van de oppositie over te nemen. De Conservatieve partijleider William Hague had eerder voorgesteld Sir Alastair Goodlad te benoemen, een invloedrijke Tory-parlementariër die bovendien bevriend is met premier Blair. Het ministerie van Buitenlandse Zaken heeft hard voor Patten gelobbied. Aankomend EU-chef Romano Prodi zou ook een voorstander zijn van Patten.

Patten zou in aanmerking komen voor een van de vier belangrijke economische portefeuilles: Handel, Mededinging, Begroting of Gemeenschappelijke Markt. Zo zou hij de economische hervormingen en de modernisering van de Commissie ter hand kunnen nemen die Blair nastreeft.

Pattens benoeming is slecht nieuws voor partijleider Hague in de aanloop naar de Europese verkiezingen op 10 juni. Hague staat onder druk van zijn rechterflank om harder stelling te nemen tegen de euro en de `Brusselse bureaucratie'. Oud-minister van Financiën Kenneth Clarke, een andere invloedrijke pro-Europese Tory, zei gisteren geen baan te willen accepteren van Hague wanneer die zijn schaduwkabinet reorganiseert. Clarke's besluit voedde speculatie dat hij een gooi wil doen naar het partijleiderschap. Het is ook een signaal dat Clarke niet van plan is zijn pro-Europese koers te verleggen. Hague hoopte op een wapenstilstand tussen zijn linker- en rechtervleugel tot na de Europese verkiezingen.

De benoeming van Goodlad zou voor de Tories overigens ook niet risicovrij zijn, omdat deze zijn zetel in het Lagerhuis zou moeten opgeven. Bij de gedwongen tussentijdse verkiezing in zijn district zou die waarschijnlijk naar Labour gaan.

Patten gold al langer als een belangrijke kanshebber voor een Europese post; zowel als Eurocommissaris of als hoofd van het Europese buitenland- en veiligheidsbeleid, een nieuwe functie. Eurocommissaris Sir Leon Brittan (Handel) had al aangekondigd te willen vertrekken na het tumultueuze massa-ontslag van de Europese Commissie in maart. De andere Brit in de Commissie is oud-Labourleider Neil Kinnock (Transport). Of hij aanblijft is onzeker.