`Bij de première is er zóveel energie in de zaal'

Regisseur George Lucas heeft aan alles gedacht om een succes te maken van The Phantom Menace, de nieuwe Star Wars-film die volgende week in Amerika in première gaat. Zelfs negatieve recensies dienen een doel.

Het duurt nog een week voor de nieuwe Star Wars-film in de Amerikaanse bioscopen komt, maar de voorstelling waar het om gaat is al in volle gang. Het commerciële en publicitaire spektakel waarmee Episode I: The Phantom Menace nu al weken wordt aangekondigd, is een groot succes. Eigenlijk doet het er nauwelijks nog toe hoe de fílm straks uitpakt.

Het verhaal is bekend. Na zijn populaire Star Wars-trilogie heeft George Lucas eindelijk weer een nieuwe film gemaakt. Kranten, tijdschriften, televisie en het Internet struikelen over elkaar in hun ijver om het grote nieuws te verspreiden. Uitgevers, speelgoedwinkels en fastfood-ketens draaien op volle toeren om hun kapitale rol in het Star Wars-feest te kunnen spelen. En de fanatiekste fans kamperen al dagen, in sommige gevallen weken, voor bioscopen om vandaag, als de voorverkoop begint, als eersten kaartjes te kunnen kopen.

Het verloop van dit verhaal is niet origineel, maar de schaal waarop het zich afspeelt is nog nooit vertoond. Time, Newsweek en Vanity Fair hebben allemaal een omslagverhaal aan de film gewijd. Geen televisie-station liet verstek gaan. De krant USA Today is al weken met een dagelijks stukje aan het aftellen tot de première. En zelfs The New York Times publiceerde op de voorpagina van haar kunstbijlage een groot en bewonderend interview met Lucas.

Werd de legendarische filmmaker vroeger steevast beschreven als een kluizenaar, nu zien we hem in artikel na artikel terugkeren als de zorgzame alleenstaande vader van drie geadopteerde kinderen. De computerfreak van weleer werd een huiselijke cultuurfilosoof in houthakkershemd die pleit voor meer waardering voor emoties in het huidige tijdsgewricht.

Zoveel is duidelijk: de lancering van deze film met bijbehorende commerciële producten is aanzienlijk beter voorbereid dan, om maar wat te noemen, de oorlog van de NAVO tegen Joegoslavië. De Star Wars-stoomwals rolt zó gladjes voort dat het bijna saai wordt. Zelfs het verhaal van de film, waarin we onder meer leren dat de boosaardige Darth Vader in zijn jeugd een ontwapenend blond kereltje was, is in grote lijnen al bekend.

Maar het geniale brein achter The Phantom Menace heeft aan alles gedacht. Om de spanning er nog in te houden (Wordt de film echt wel een succes, of misschien toch nog een flop?) verschijnen nu de eerste teleurgestelde recensies. En die brengen vervolgens weer hun eigen publiciteit voort over het gevaar van een `Star Wars Backlash'.

Op Connecticut Avenue in Washington zit een lange rij jongeren met slaapzakken, klapstoelen en veel junkfood op de stoep voor de grote Uptown-bioscoop. De tijd wordt verdreven met draagbare telefoons, gameboys, boeken, kletsen en zonnebaden. Sommigen zijn maandag gekomen, anderen gisteren pas. Patrick Klein, een 25-jarige rechtenstudent, zit in korte broek op een grote opblaasstoel die de vorm heeft van de science fiction-duivel Darth Maul, de grote slechterik in de nieuwe film. Klein heeft al één nacht op het plaveisel doorgebracht en heeft er nog één te gaan. ,,Het viel me niet mee, ik heb geen oog dicht gedaan. Maar ik ben een grote fan'', verklaart hij wat lacherig. En nee, hij wordt niet betaald door de filmmaatschappij om dit te doen en zo publiciteit te trekken.

Even verderop beent een hoogblonde televisie-presentatrice met haar microfoon in de aanslag langs de lange rij wachtenden. ,,En dit'', zegt ze met een breed armgebaar en een blik in de camera, ,,is de groep die hier sinds maandag zit.'' Een persfotograaf maakt een foto van twee stukgelezen Star Wars-pockets. Even verderop ligt een deeltje van Tolkiens In de ban van de Ring.

Een tiental fans zit in een kring de Star Wars-versie van Triviant te spelen. Sommigen worden 's avonds afgelost door vrienden. Waarom investeren ze zoveel in het bemachtigen van een kaartje? ,,Ik ben opgegroeid met deze films, ik wil ze allemaal kennen'', zegt de één. ,,Een Star Wars-première is een evenement'', zegt een ander, ,,dan is er zoveel energie in de zaal, dat is niet te vergelijken met een gewone voorstelling.'' En een derde merkt op: ,,Het leukste is dit: hier te zitten spelen met allemaal mensen die ik niet kende. De voorpret, dat is het belangrijkste.''