Relletjes zetten keurige cricketwereld op scherp

Cricket staat bekend als een keurige sport met veel tradities. Maar soms bedriegt de schijn. De weken voor het aanstaande wereldkampioenschap in Engeland stonden bol van incidenten en conflicten.

De Australische topcricketer Shane Warne had de afgelopen vier maanden een overeenkomst met een farmaceutisch bedrijf. Als de sportman, die goed was voor veertig sigaretten per dag, in die periode niet rookte, zou hij een bonus van ruim 250.000 gulden krijgen. Dat leek te lukken, maar plotseling verscheen in een Engelse krant een foto van een rokende Warne. De beetgenomen sponsor, die een anti-rookkauwgom op de markt brengt, reageerde mild en verklaarde dat de cricketer het geld toch zou krijgen.

Het bedrijf zei begrip te hebben voor Warnes situatie. Hij had waarschijnlijk last van stress gehad en daarom weer naar een sigaret gegrepen. De bewuste foto was genomen in een bar in Barbados en daar had de Australische ploeg het tijdens een trip zwaar te verduren gehad. Na een incident tussen twee spelers bij de laatste wedstrijd tegen thuisploeg West-Indies gooiden boze supporters flessen op het veld. De sfeer was zeer vijandelijk en dreigend.

De Australische aanvoerder Steve Waugh zei later dat hij voor zijn leven en dat van zijn ploeggenoten had gevreesd. Desondanks werd de wedstrijd later weer hervat. Volgens Waugh had hij geen keuze gehad omdat de politie hem had verteld dat de problemen nog groter zou worden als er niet verder zou worden gespeeld. Die verklaring zette weer kwaad bloed bij de politiechef van Bridgetown die bij de rechtbank een officiële aanklacht heeft ingediend tegen Waugh. De politieman noemde de cricketer een leugenaar.

Het was een van de incidenten die zich de afgelopen tijd in het internationale cricket hebben voorgedaan. De onrust zal er mede voor zorgen dat het er bij het wereldkampioenschap, dat vrijdag in Engeland begint, fanatiek aan zal toegaan. Australië, dat als een van de favorieten voor de titel wordt beschouwd, en West-Indies zitten in dezelfde poule. Ook Pakistan speelt in deze groep en met die ploeg hebben de Australiërs ook geen al te beste verstandhouding. Een paar Australische spelers beschuldigde collega Salim Malik van Pakistan ervan dat hij hen heeft willen omkopen. Er is een onderzoek ingesteld, maar dat zal pas na het WK worden afgerond.

De Australiërs Warne en Waugh zijn zelf trouwens beboet omdat ze vorig jaar belangrijke informatie hebben verstrekt aan een illegale Indiase bookmaker. De internationale cricketfederatie (ICC) heeft onlangs een gedragscommissie samengesteld die zich moet gaan bezighouden met dergelijke incidenten.

Intern zijn er ook problemen bij de Pakistanen. Minder dan een maand voor het WK diende bondscoach Javed Miandad tot ieders verrassing zijn ontslag in. Hij noemde eerst familiezaken als reden, maar bekende later dat hij moeilijkheden had met een aantal oudere spelers. Het is niet voor het eerst dat in het Pakistaanse cricket, net als in het hockey, machtsproblemen zijn. Miandad, die alle voorgaande zes WK's als speler meemaakte, beschuldigde de cricketers er onder meer van opzettelijk minder te hebben gepresteerd in een wedstrijd tegen Engeland. Volgens ingewijden beweerden de spelers op hun beurt dat Miandad de premie voor een overwinning op India in zijn geheel in eigen zak heeft gestoken. Eind vorige week werd Mushtaq Mohammad als opvolger benoemd. Deze oud-international was al twee keer eerder bondscoach. De echte macht bij Pakistan ligt echter bij aanvoerder Wasim Akram.

Ook Sri Lanka, de verrassende winnaar van het vorige WK, kende geen probleemloze voorbereiding. Er dreigde zelfs even uitsluiting voor de ploeg, omdat de bestuursleden van de nationale cricketbond wegens vermeende omkoping bij hun uitverkiezing werden geschorst door de overheid. Die maatregel werd tijdelijk opgeheven om Sri Lanka kans te geven aan het WK mee te doen. De verwachting is dat de ploeg niet weer hoge ogen zal gooien.

In vergelijking met de concurrenten lijkt Engeland geen zorgen te hebben. Maar het thuisland mist op het eerste gezicht kwaliteit. De laatste zes eendaagse interlands werden alle verloren. De Engelse spelers toonden meer interesse voor geldzaken, want ze waren lange tijd ontevreden over hun premies en vergoedingen. De hoofdsponsor heeft nu ruim 600.000 gulden in het vooruitzicht gesteld bij het behalen van de wereldtitel. De historie voorspelt niet veel goeds voor Engeland, want het WK werd nog nooit gewonnen door het thuisland. Mede daarom staat Zuid-Afrika bij de bookmakers op de eerste plaats. Die ploeg, met veel routine én talent, bereidde zich goed voor en boekte uitstekende resultaten.

Maar vaak eindigt het WK cricket in een verrassing. De zes mondiale toernooien leverden liefst vijf verschillende kampioenen op. Alleen West-Indies won twee keer, de edities van 1975 en '79. De andere wereldkampioenen waren India ('83), Australië ('87), Pakistan ('92) en Sri Lanka ('96).