`Redder' van Mir blijkt een charlatan

Hij is 51 kilo te zwaar, maar wil nog graag de ruimte in. De Welshman Peter Llewellyn wordt volgende week verwacht in Sterrenstad, bij Moskou, voor een driemaandse vermageringskuur annex kosmonautentraining. Tenminste, als hij het beloofde voorschot van tien miljoen dollar meebrengt. Want in ruil voor een ruimtereis van een week wil deze zakenman het leven rekken van het verouderde, door rot en schimmel aangetaste station Mir, dat zonder geldinjectie dit najaar in de dampkring zal verbranden.

De Russen hebben hun redder-in-nood vorige week alvast aan boord gehesen van een investeringsmaatschappijtje dat sponsors moet zoeken en klampen zich wanhopig aan hem vast, ook nu Llewellin in een stroom publicaties wordt afgeschilderd als een meesteroplichter en charlatan. Van Ohio tot Australië, bijna overal waar deze rasritselaar is geweest laat hij een spoor van onbetaalde rekeningen na. In Amerika is hij al eens opgepakt op verdenking van fraude, en de FBI onderzocht in 1996 hoe een computerbedrijf van hem een legeropdracht van een half miljoen dollar wist binnen te slepen om vervolgens in rook op te gaan.

Volgens de krant Wales on Sunday geeft de 51-jarige Llewellyn zich nu eens uit voor een Britse admiraal, dan weer voor de lijfwacht van ex-premier John Major of voor een geheim agent à la James Bond. Zijn curriculum vitae zou van bedrog aan elkaar hangen (zo zou hij aan het King's College in Londen hebben gestudeerd, maar daar kennen ze hem niet), iets wat zijn claim dat hij een vliegbrevet bezit en een ervaren Cessna-piloot is twijfelachtig maakt. Maar zijn Russische partners bij RKK Energija, de raketbouwer die de Mir exploiteert, staan pal achter hun held: ,,Al die lasterpraatjes maken deel uit van een Amerikaanse poging om ons nationale symbool omlaag te halen'', zegt Andrej Jagoerski van RKK Energija.

Het Amerikaanse ruimteagentschap Nasa vindt dat Rusland de door storingen en ongelukken geplaagde Mir moet dumpen zodat er tenminste schaarse roebels vrijkomen voor de hopeloos vertraagde Russische bijdrage aan het internationale, in aanbouw zijnde ruimtestation ISS. Maar van dat soort betutteling is Moskou niet gediend, en daarom houdt het extra verbeten vast aan de Mir. Om het bemande, dertien jaar oude ruimtevaartuig nog het hele jaar in een baan om de aarde te houden is 25 miljoen dollar nodig. Het kost nog eens 100 miljoen dollar om ook in jaar 2000 over dit Russische lichtpuntje aan de nachthemel te kunnen beschikken. Llewellyn denkt dat hij die bedragen kan lospraten bij bevriende zakenlui. Zijn eigen ruimtereis, gepland voor augustus, zegt hij te zullen betalen uit de winst van zijn afvalverwerkingsbedrijf Microlife. Maar onlangs zijn de kantoren van Microlife in Minnesota een voor een opgedoekt en hebben verschillende gedupeerde gemeentes schadeclaims ingediend wegens het niet nakomen van de contracten.