Microsoft steekt 10 mld in AT&T

De grootste softwareproducent Microsoft neemt voor 5 miljard dollar (ruim tien miljard gulden) een belang in AT&T, het grootste telecomconcern van de wereld. In ruil voor deze investering krijgt Microsoft het recht om settop-boxen te leveren.

Dit hebben de twee bedrijven gisteren bekendgemaakt. Met behulp van deze settop-boxen kunnen kabelabonnees allerhande diensten aangeleverd krijgen op het vlak van Internet, televisie en video. Ook telefoneren via de televisiekabel gaat tot de mogelijkheden behoren. Microsoft heeft al vijf miljoen van dergelijke boxen verkocht, maar de softwareproducent krijgt nu toegang tot een potentiële abonneemarkt van 24 miljoen huishoudens. Door het contract met AT&T krijgt Microsoft de kans om zijn besturingsprogramma Windows CE (een uitgeklede versie van Windows voor consumentenelektronica) tot standaard voor deze boxen te maken.

De afspraken tussen de twee megaconcerns hebben politici in Washington ertoe gebracht hoorzittingen aan te kondigen. Zij vrezen dat de markt in één klap verdeeld is tussen de twee machtige spelers. Ook consumentengroepen vrezen dat het akkoord tussen AT&T en Microsoft tot vermindering van de concurrentie en dus hogere prijzen voor de consument leidt.

Om de ergste kou uit de lucht te halen benadrukte AT&T-president Michael Armstrong gisteren dat het akkoord niet exclusief is. Het concern zal ook van concurrenten van Microsoft, zoals Sun, producten blijven afnemen.

De toenadering tussen AT&T en Microsoft vindt een paar dagen plaats na de overname door AT&T van het kabelconcern MediaOne, dat voor 57 miljard dollar werd ingelijfd. Mede door de eerdere overname van TCI is AT&T behalve marktleider in telefonie ook de grootste kabelmaatschappij van de Verenigde Staten. In de strategie van Armstrong moet AT&T een compleet pakket diensten — kabeltelevisie, video, telefonie en Internet — aan consumenten kunnen bieden.

Analisten sluiten niet uit dat de samenwerkingsovereenkomst tussen AT&T en Microsoft problemen zal opleveren bij de mededingingsautoriteiten. Toch wordt de stap in het algemeen positief gewaardeerd omdat AT&T sterke partners nodig heeft om met de regionale telecombedrijven te kunnen concurreren. In tegenstelling tot deze regionale spelers heeft AT&T, tot voor kort alleen aanbieder van lange-afstandstelefonie, via de telefoonlijn geen directe toegang tot de consument. Dit manco verklaart ook AT&T's kooplust onder kabelbedrijven. Deze overnames hebben volgens AT&T een negatief effect op de winst van 10 procent.