Eerste plaats voor Krajicek weer heel ver weg

Op papier was Richard Krajicek tijdens het Super 9-tennistoernooi in Hamburg vijf overwinningen verwijderd van de eerste plaats op de wereldranglijst. Maar onbewust had de 27-jarige Nederlander zich al verzoend met de gedachte dat hij op het trage gravel van Rothenbaum geen serieuze uitdager van de huidige nummer één Kafelnikov kon zijn. Toch zal het na zijn pijnlijke nederlaag in twee sets (6-4 en 7-6) tegen de Marokkaanse baltovenaar Hicham Arazi weer even duren voor de schijnwerpers op Krajicek worden gericht. De tennistroon is in één klap uit zijn vizier geraakt.

Zo'n fraai perspectief op de ultieme machtsgreep als in Hamburg zal Krajicek voorlopig niet krijgen. Door zijn snelle uitschakeling verliest hij niet alleen de 46 punten van vorig jaar. Volgende week dient de huidige nummer vijf van de wereld in Rome eerst zijn kwartfinale uit 1998 te verdedigen. Door de afwezigheid in Hamburg van de topvier van de ATP-ranking richtte de aandacht zich op een mogelijke tweestrijd tussen Krajicek en Carlos Moya, die Kafelnikov nog wel van de eerste plaats kan verdrijven als hij het toernooi wint. ,,Een finale tussen Moya en mij met als inzet de nummer-éénpositie had die partij een speciale lading gegeven'', prevelde Krajicek.

Na een moeizame ouverture tegen de Italiaanse qualifier Meneschincheri verzuchtte Moya dat hij weigerde te denken aan plaats één op de ranglijst. ,,Uit ervaring weet ik dat je dan geforceerd gaat tennissen.'' Vanaf het moment dat de Spaanse baseliner die positie van Pete Sampras had overgenomen om de eerste plaats vervolgens na twee weken weer kwijt te raken, dreigde die race een obsessie te worden. ,,Ik ben al diverse keren in de gelegenheid geweest opnieuw eerste te worden en telkens ging er iets mis. Het is beter me te concentreren op de partijen.''

Die last had Krajicek in Hamburg niet ervaren in de wetenschap dat hij toch al een berg moest beklimmen. Alleen op een indoor- of een hardcourt-toernooi had Krajicek het idee gehad ,,dat ik het bereiken van de eerste plaats in eigen hand heb''. Gisteren speelde hij pas zijn eerste gravelpartij in de ATP Tour na het Davis-Cupduel met Frankrijk. ,,Ik kwam met het gevoel naar Hamburg dat alles wat ik hier zou winnen mooi meegenomen was. Daarom heb ik ook geen druk gevoeld. Ik wist dat ik na vier partijen ook een finale om drie gewonnen sets zou moeten winnen. Mijn resultaten op gravel rechtvaardigen een dergelijk optimisme niet. Voor mij was de eerste plaats verder weg dan het leek.''

Toch had Krajicek zichzelf graag een beter uitzicht verschaft op de koppositie in het tenniscircuit. Maar na een bye in de eerste ronde struikelde de als eerste geplaatste Nederlander al in de tweede omloop over een artiest die in Hamburg al zijn vierde graveltoernooi speelt. Arazi staat bekend om zijn enorme balgevoel en met zijn geraffineerde touch bracht de 25-jarige Marokkaan het Duitse publiek regelmatig in vervoering. Maar een killer is Arazi bepaald niet en na een zwakke, eerste set had Krajicek de tweede reeks voor het grijpen, toen hij bij een 5-3 voorsprong zelf mocht serveren. ,,Sla ik vijf keer een eerste service, maak ik slechts twee punten'', verzuchtte hij.

Met drie, grandioze returns forceerde Arazi een break. Uitgerekend in een fase waarin Krajicek de ralley's begon te domineren, leidde hij met twee onnodige fouten in de tiebreak zijn ondergang in. Zo werden alle discussies over zijn aandeel in de jacht op Kafelnikov meteen zinloos. ,,Wellicht doe ik na Roland Garros weer mee'', filosofeerde Krajicek. Maar alleen al het feit dat hij in Hamburg als kanshebber naar voren werd geschoven, voerde Krajicek als belangrijkste argument aan voor de geloofwaardigheid van het huidige, zo omstreden systeem van de wereldranglijst.

Zijn visie: ,,Sampras en Agassi en Sampras en Chang hebben de finale van de US Open tegen elkaar gespeeld, waarbij tevens de eerste plaats op de wereldranglijst op het spel stond. Met de invoering van het nieuwe systeem wordt het tennis van die charme beroofd. De topspelers erkennen alleen de nummer één op basis van zijn resultaten in de afgelopen 52 weken, omdat die bovendien op verschillende ondergronden zijn behaald. Is dat nou zo moeilijk te begrijpen?''

De Association Tennis Professionals (ATP) denkt echter met het invoeren van een nieuwe ranglijst, waarbij iedereen in januari op nul begint, een voor het publiek doorzichtiger ranglijst te kunnen samenstellen. Moya constateerde dat de meeste topspelers de huidige opzet hadden willen handhaven. ,,Wij vinden dit systeem het meest zuivere. Ik weet niet waarom de ATP de ranglijst zo nodig moest veranderen. De Amerikanen hebben zeker hun zin doorgedreven.'' Krajicek heeft het al tegen zijn coach Rohan Goetzke gezegd. ,,Naar de jaarlijst van de Road to Hannover kijk ik voortaan pas na de US Open. Dan wil ik wel eens weten of ik me kan kwalificeren voor het WK. Vanaf volgend jaar telt de wereldranglijst niet meer, dan gaat het alleen nog om de toernooien.''

Volgens Krajicek worden drogredenen aangevoerd om de nieuwe ranking te rechtvaardigen. ,,De ATP spiegelt zich graag aan de Formule I. Maar als Harald Frentzen een race wint, roepen we ook toch niet: `Joepie, Frentzen is de nieuwe nummer 1?' Nu gaan we in het tennis beleven dat Sjeng Schalken eerste staat als hij weer in Auckland wint. Is dat dan geloofwaardig? Je krijgt volgend jaar een nummer één na de toernooien op rebound ace, dan neemt een indoorspecialist de eerste plaats over. Zo gaat het door tot in november eindelijk bekend is wie de ware nummer één is over het gehele jaar. Maar als ik bijvoorbeeld eerste word na het toernooi in Rotterdam heeft die plaats voor mij geen enkele waarde meer. Dan heeft het namelijk geen speciale status.''