Opnieuw Apache neergestort

Bij een trainingsvlucht in het noorden van Albanië is een Apache-gevechtshelikopter verongelukt. De twee Amerikaanse piloten kwamen om het leven. Ze zijn de eerste slachtoffers aan NAVO-zijde sinds op 24 maart de luchtacties tegen Joegoslavië begonnen.

Over de oorzaak van het ongeluk, 75 kilometer ten noorden van Tirana, is nog weinig bekend. Waarschijnlijk heeft de Apache een hoogspanningskabel geraakt. Van vijandelijk vuur zou in de buurt geen sprake zijn.

Het is de tweede keer dat een Apache neerstort sinds de NAVO op 6 april een begin maakte met de overbrenging van 24 van deze gevechtshelikopters naar Albanië. De toestellen moeten worden ingezet tegen Servische grondtroepen, pantserwagens en tanks in Kosovo. Op 26 april, de dag waarop de overbrenging van de Apache-vloot werd voltooid, stortte al een van de helikopters in Albanië neer. De bemanning kon toen worden gered.

Hoewel van NAVO-zijde is gewaarschuwd dat de Apaches geen wondermiddelen zijn, worden deze gevechtshelikopters gezien als een belangrijk wapen in de strijd tegen de Serviërs op de grond en als het enige instrument dat daadwerkelijk in staat kan worden geacht iets te ondernemen tegen de massale `etnische zuivering' in Kosovo. Een maand na de overbrenging van de eerste Apaches is het evenwel nog steeds niet tot een inzet in Kosovo gekomen.

De NAVO was toen al verweten erg laat te zijn met de overbrenging van de Apaches. De opperbevelhebber van de NAVO, generaal Wesley Clark, had al kort na het begin van de luchtacties op 24 maart om Apaches gevraagd, maar pas op 26 april, een maand later, was de vloot compleet. De Amerikanen voerden ter verdediging aan dat er problemen met de logistiek in Albanië waren. (Reuters, AP)