Honkballers Cuba als helden begroet, coach blijft in VS

Rigoberto Herrera (54), de pitching coach van de nationale honkbalploeg van Cuba, heeft gisteren in Baltimore politiek asiel aangevraagd. 's Ochtends stapte Herrera een politiebureau in de Amerikaanse stad binnen. De Cubaan is overgedragen aan de immigratie- en naturalisatiedienst.

De autoriteiten in Baltimore wilden aanvankelijk de berichten over de achtergebleven Cubaan niet bevestigen. ,,Het aanvragen van asiel is een vertrouwelijk proces'', aldus een woordvoerder. Het was eerst onduidelijk hoeveel Cubanen van de 300 leden tellende Cubaanse honkbaldelegatie in de Verenigde Staten waren achtergebleven. Na onderzoek bleken enkele leden van het gezelschap na een feest waarbij veel rum werd geschonken, zich te hebben verslapen. Daardoor misten zij de matineuze chartervlucht naar huis. Het ging om een groepje van vier tot zes personen die, met uitzondering van Herrera, een latere vlucht zouden nemen.

De Cubaanse honkbalploeg boekte maandag een historische overwinning op het Amerikaanse profteam Baltimore Orioles (12-6). Het was de eerste keer in veertig jaar dat de Cubanen een wedstrijd speelden in de Verenigde Staten. Het duel in Baltimore werd in maart voorafgegaan door een wedstrijd in Cuba. Die wedstrijd eindigde nog in een zege van 3-2 voor Baltimore.

Verscheidene Amerikaanse senatoren hadden zich ingezet voor de twee duels. De `honkbaldiplomatie' moet helpen de betrekkingen tussen beide landen te verbeteren. De Verenigde Staten voeren al 37 jaar een economische boycot tegen het op communistische leest geschoeide regime van Fidel Castro.

Vele tienduizenden Cubaanse fans, onder wie Castro, vingen de nationale honkbalploeg gisteren op bij terugkeer in Havana. ,,Deze overwinning geeft veel voldoening'', sprak Castro tot een uitgelaten menigte.

Over de demonstraties tegen zijn bewind in het stadion van de Orioles, waaronder het betreden van het veld door een betoger, zei de bejaarde leider: ,,Die mensen gedroegen zich zeer agressief. Zij waren alleen maar naar de wedstrijd gekomen om te provoceren.'' (Reuters)