Astronauts favoriet na wervelende show

Net als de schaatsfans in Thialf laten de supporters van basketbalclub Den Helder zich graag als apen dresseren. De speaker in de uitverkochte sporthal De Slenk creëerde gisteravond een bombastische sfeer met enge trekjes. Oubollige meezingers moesten de warming-up vormen voor een groots koninginnenfeest, waarop Den Helder wederom als landskampioen zou worden gehuldigd. De fans van de titelverdediger lieten zich echter opzwepen door gebakken lucht, want Amsterdam raakte niet geïmponeerd door de opgefokte ambiance. In een bij vlagen wervelende show dwongen de Astronauts koeltjes een beslissende, zevende wedstrijd in de Amsterdamse Apollohal af.

Na de spetterende 76-58 overwinning in Den Helder mag de ploeg van coach Ton Boot zich morgen voor het eerst in de best-of-seven serie favoriet noemen. De basketballers van Amsterdam beleefden gisteravond de gelukzalige ervaring van een tennisser die twee matchpoints in de tiebreak van de laatste set heeft overleefd. Bij een 3-1 achterstand in de finale van de play-offs geloofde alleen Ton Boot nog in de kansen van zijn door blessures geteisterde ploeg. Maar nadat Den Helder maandag al hardhandig over de knie was gelegd, wekte het team van coach Bob Gonnen gisteravond wederom de indruk het prolongeren van de landstitel als een loden last te beschouwen.

De zesde wedstrijd tussen Den Helder en Amsterdam was in feite een kopie van de vijfde met als enige verschil dat Astronauts dit keer aanvallend veel scherper was dan maandag in de Apollohal. Met nul punten uit drie schotpogingen zette Den Helder meteen de toon voor een volgend fiasco en de agressieve man-to-man-verdediging van Amsterdam vertoonde weer geen zwakke plekken. Al na tien minuten was het duel nagenoeg beslist, toen Amsterdam een voordelige marge van tien punten opbouwde. Na rust keek Den Helder al snel tegen een achterstand van 20 punten aan. De laatste stuiptrekking van de thuisclub op 38-52 werd door Astronauts-aanvoerder Rolf Franke met een driepunter afdoende beantwoord.

De Amerikanen van Den Helder voelden zich zo vernederd door het superieure spel van hun landgenoten bij Astronauts dat ze hun frustraties afreageerden met een ordinaire scheldkanonnade aan het adres van Joe Spinks. De uitblinkende forward van Amsterdam haalde laconiek zijn schouders op in de wetenschap dat zijn ploeg geen last heeft van gekneusde ego's. Bescheiden relativeerde de topscorer van Astronauts met 16 punten zijn aandeel in de fraaie triomf. ,,Coach Boot heeft er van meet af aan op gewezen dat alleen het team belangrijk is'', zei Spinks. ,,Ik kan uitblinken, omdat mijn medespelers mij laten uitblinken.''

Dergelijke teksten zullen Boot als muziek in de oren klinken. Zijn hechte collectief toonde zich mentaal veel sterker dan Den Helder, dat voorspelbare aanvalspatronen demonstreerde en opnieuw faalde in de rebound. Alsof hij een bedwelmende parfum had ingeademd, zo genoot de voormalige Den Helder-speler Franke van het leed dat hij met zijn nieuwe team had aangericht. Vorig jaar veroverde Franke de landstitel met Den Helder ook pas in de zevende wedstrijd. Gisteravond moest hij zich bedwingen om het niet uit te schreeuwen van vreugde. ,,Rustig blijven'', prevelde hij vooral tegen zichzelf. ,,Veel beter spelen dan vandaag kunnen we niet. Maar we moeten vooral niet blij zijn. Het staat nu weer gelijk, dat is alles.''

Volgens routinier Mario Bennes had Den Helder juist te opzichtig geflirt met het naderende landskampioenschap. ,,Er heerste in Den Helder een gevoel alsof deze wedstrijd een formaliteit was'', meende de 33-jarige Amsterdammer. ,,Zelfs tijdens de wedstrijd werd omgeroepen dat morgen de huldiging van Den Helder zou plaatsvinden. Dat vond ik niet verstandig. De spelers van Den Helder stonden zichtbaar onder druk. Toch zegt deze zege niets over de laatste wedstrijd. We hebben slechts het voordeel dat we thuis spelen.'' Afhankelijk van het resultaat zal Bennes besluiten of hij nog een jaar doorgaat. ,,Maar het kampioenschap zou een prachtige afsluiting van mijn carrière zijn.''

Ook Astronauts-coach Boot reageerde ingetogen op de eerste winst van zijn ploeg in Den Helder. ,,Statistieken zeggen niets, dat blijkt wel weer in deze finale. Maar de titel moet nog steeds worden verdiend'', zei Boot. In wazige psychologie gelooft hij nu eenmaal niet. ,,Elke verklaring voor de nederlaag van Den Helder is speculatief. Ik geloof wel in mentale factoren als teamspirit en het nooit opgeven onder moeilijke omstandigheden, want met basketbal heeft deze serie niets meer te maken. Nu wordt vooral de geest op de proef gesteld.''