Clinton zat even zonder atoomknop

Het gevaarlijkste koffertje ter wereld werd tijdens de NAVO-top in Washington even vergeten door zijn eigenaar. President Bill Clinton had zo'n haast na afloop van de bijeenkomst, dat hij vertrok zonder de koffer waarin de codes worden bewaard die nodig zijn om het nucleaire arsenaal van de Verenigde Staten in werking te stellen en een telefoon voor een rechtstreekse lijnverbinding met het Pentagon.

Niet dat de koffer onbeheerd achterbleef in de vestiaire van het Reagan building waar de bijeenkomst plaatshad. Als Clinton het Witte Huis verlaat, wordt de koffer gedragen door een legerofficier die aan het kistje geketend is en die geacht wordt te allen tijde in de buurt van de president te blijven.

De president was echter zo snel weg, dat de officier hem uit het oog verloor en zonder hem achterbleef. De militair besloot daarop de ongeveer 800 meter naar het Witte Huis maar te voet af te leggen.

,,We zijn veilig'', luidde de reactie van Witte-Huiswoordvoerder Joe Lockhart, toen de officier aankwam. ,,Deze dingen gebeuren nu eenmaal.''

Dat laatste is in ieder geval waar. Want het is niet de eerste keer dat een Amerikaanse president werd gescheiden van de nuclear football, zoals de zwarte attachékoffer in de VS wel wordt genoemd. Gerald Ford liet de koffer per ongeluk achter in de `Air Force One' bij aankomst in Parijs. En Ronald Reagan werd officieel van het koffertje gescheiden omdat hij na de aanslag op zijn leven in 1981 fysiek niet in staat was een eventuele beslissing te nemen.

Het slordigst was, voor zover bekend, president Jimmy Carter. Hij bewaarde een deel van de codes in de binnenzak van zijn kostuum en vergat ze eruit te halen toen hij dat bij de stomerij liet inleveren.

President Jeltsin heeft twee jaar geleden zijn atoomkofferdrager ontslagen, nadat die was gesignaleerd op een feestje van een politieke tegenstander.